Diez especies de trilobites recién descubiertas, ocultas durante 490 millones de años en una zona poco estudiada de Tailandia, podrían ser las piezas que faltan en un intrincado rompecabezas de la geografía del mundo antiguo.

Los trilobites son criaturas marinas extinguidas con cabezas en forma de media luna que respiraban por las patas. Una monografía de 100 páginas publicada en Papers in Paleontology ofrece grandes detalles sobre las nuevas especies, incluida una bautizada en honor de la Princesa Real tailandesa Maha Chakri Sirindhorn.

Los fósiles de trilobites quedaron atrapados entre capas de ceniza petrificada en arenisca, producto de antiguas erupciones volcánicas que se asentaron en el fondo del mar y formaron una capa verde llamada toba. A diferencia de otros tipos de rocas o sedimentos, las tobas contienen cristales de circón, un mineral que se formó durante una erupción y que es, como sugiere el nombre de la capa rocosa que los contiene, duro.

El circón es químicamente estable y resistente al calor y a la intemperie. Es duro como el acero y persiste cuando los minerales de otros tipos de rocas se erosionan. En el interior de estos resistentes cristales de circón, átomos individuales de uranio se descomponen gradualmente y se transforman en átomos de plomo.

Podemos utilizar técnicas de radioisótopos para datar cuándo se formó el circón y así averiguar la edad de la erupción, así como la del fósil, explica Nigel Hughes, coautor de la monografía y profesor de geología de la Universidad de California Riverside.

Es raro encontrar tobas de este periodo concreto, el Cámbrico tardío, hace entre 497 y 485 millones de años. No hay muchos lugares en el mundo que tengan esto. Es uno de los intervalos de tiempo peor datados de la historia de la Tierra, dijo Hughes.

Las tobas nos permitirán no sólo determinar la edad de los fósiles que encontramos en Tailandia, sino comprender mejor partes del mundo como China, Australia e incluso Norteamérica, donde se han hallado fósiles similares en rocas que no pueden datarse, dijo Shelly Wernette, antigua geóloga del laboratorio de Hughes, ahora en la Universidad Estatal de Texas, y primera autora de la monografía.

Los fósiles se descubrieron en la costa de una isla llamada Ko Tarutao. Está a unos 40 minutos al suroeste del continente en barco de alta velocidad y forma parte de un geoparque de la UNESCO que ha animado a equipos internacionales de científicos a trabajar en esta zona.

Para Wernette, el descubrimiento más interesante fueron 12 tipos de trilobites que se han visto en otras partes del mundo, pero nunca antes en Tailandia. Ahora podemos conectar Tailandia con partes de Australia, un descubrimiento realmente emocionante.

Durante la vida de los trilobites, esta región estaba en los márgenes exteriores de Gondwana, un antiguo supercontinente que incluía África, India, Australia, Sudamérica y la Antártida.

Como los continentes se desplazan con el tiempo, parte de nuestro trabajo ha consistido en averiguar dónde se encontraba esta región de Tailandia en relación con el resto de Gondwana, explica Hughes. Es un rompecabezas tridimensional que se mueve y cambia de forma. Este descubrimiento nos ayudará a hacerlo.

Por ejemplo, la especie que lleva el nombre de la Princesa Sirindhorn. La especie fue bautizada así en homenaje a la princesa por su firme dedicación al desarrollo de las ciencias en Tailandia. También pensé que esta especie tenía una cualidad regia. Tiene un amplio tocado y líneas limpias, afirma Wernette.

Si los investigadores consiguen datar las tobas que contienen su especie homónima, Tsinania sirindhornae, y determinar cuándo vivieron, podrán afirmar que las especies de Tsinania estrechamente relacionadas que se encuentran en el norte y el sur de China tienen aproximadamente la misma edad.

En última instancia, los investigadores creen que las imágenes del mundo antiguo ocultas en los fósiles que han encontrado contienen información valiosísima para la actualidad.

Lo que tenemos aquí es una crónica de cambios evolutivos acompañados de extinciones. La Tierra ha escrito este registro para nosotros, y somos afortunados de tenerlo, dijo Hughes. Cuanto más aprendamos de él, mejor preparados estaremos para los retos que hoy nos plantea el planeta.


Fuentes

University of California, Riverside | Wernette, S.J., Hughes, N.C., Myrow, P.M. and Sardsud, A. (2023), Trilobites of Thailand’s Cambrian–Ordovician Tarutao Group and their geological setting. Pap Palaeontol, 9: e1516. doi.org/10.1002/spp2.1516


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