Pandoravirus, el virus gigante

Pandoravirus, el virus gigante

Chile se está revelando como un lugar de gran importancia virológica. En 2013 fue descubierto un nuevo tipo de virus. Hasta ahí nada anormal, dentro del contexto de constantes hallazgos científicos sobre nuevas formas de vida en nuestro planeta. Lo importante del asunto radica en que este virus es anormalmente grande, un gigante de su especie, y los investigadores aseguran que promete revolucionar la investigación, aportando información sobre las proteínas y su consiguiente aplicación en medicina y biotecnología, además de arrojar luz sobre el origen y la evolución de la vida en la Tierra.

Pero eso será con el tiempo porque aún no se sabe gran cosa sobre él, salvo que es completamente diferente a los otros. Habrá que ver si pertenece al mismo grupo que el Pandoravirus salinus, otro virus gigante con un tamaño de genoma de 2,5 megabases que también encontró en el país sudamericano, en un estrato sedimentario de la desembocadura del río Tunquén, un equipo francés dirigido por Jean-Michel Claverie y su esposa Chantal Abergel.

El Pandovirus salinus, protagonista de un artículo de Science el pasado mes de julio, tomaba así el relevo de Mimivirus, un gigante más con genoma del tamaño de 1,1 megabases, descubierto en 1992 pero no reconocido como virus hasta 2003, y Megavirus, que le siguió en 2011 con un genoma de 1,2 megabases. Ambos aparecieron también en Chile, aunque en el mar. Panoravirus dulcis, en cambio, vivía en un estanque de agua dulce de Melbourne (Australia) y su genoma es de 1,9 megabases.

Como se ve, el género pandoravirus es anormalmente grandes, del tamaño de una micra. Tienen forma de burbuja, similar a la de algunas bacterias, e infectan amebas. Se calcula que el genoma del ejemplar de mayor tamaño, Pandoravirus salinus, contiene unas 2.556 secuencias codificantes de proteínas, o sea, genes (el virus de la gripe únicamente tiene 10) con la asombrosa particularidad de que sólo comparte con otros organismos un 6% de ese ADN.

A falta de hacer las pertinentes comprobaciones, la conclusión promete ser fascinante: Pandoravirus salinus pertenece a una rama del árbol de la vida completamente desconocida hasta ahora, proviniendo de una línea de células primitivas diferente. Tanto que ya no existe, por lo que algunos científicos aventuran la hipótesis de que estos diminutos seres provengan de fuera de la Tierra. El nombre resulta bastante apropiado, ya conocen la historia de la Caja de Pandora.

Más información: Wikipedia