Arqueólogos polacos encontraron en Berenice papiros con cartas de centuriones romanos destinados en Egipto. Estos documentos únicos fueron hallados junto con, entre otras cosas, cerámica procedente de Italia, monedas romanas y un broche de abrigo específico en lo que podrían haber sido los restos de la oficina de un centurión.

Para los egiptólogos y otros estudiosos de la Antigüedad, se trata de un descubrimiento extremadamente raro y de gran calibre. Hay muy pocos yacimientos de la época romana en esta parte del mundo. Los egipcios no promocionan esta época de la historia, entre otras razones, porque es el momento en que fueron conquistados. Por otro lado, el rango de estos descubrimientos es realmente fenomenal, explica la doctora Marta Osypińska, del Instituto de Arqueología de la Universidad de Wrocław.

Berenice, situada en el Mar Rojo, es un antiguo puerto construido por el emperador Tiberio poco después de que el Imperio Romano se anexionara Egipto. Los arqueólogos sospechan desde hace años que la Tercera Legión Cirenaica, que pacificó la famosa revuelta de Jerusalén en el año 70, por ejemplo, también estuvo estacionada en Berenice.

Excavaciones en el cementerio de animales en Berenice, donde se encontraron los papiros
Excavaciones en el cementerio de animales en Berenice, donde se encontraron los papiros. Crédito: Instytut Archeologii Uniwersytetu Wrocławskiego

Un equipo internacional dirigido por la doctora Marta Osypinska investigó un singular enterramiento de animales de los siglos I y II en Berenice. Entre los enterramientos de animales allí descubiertos, los arqueólogos hallaron una acumulación de cerámica exclusiva de Italia, el Mediterráneo, África y la India, monedas romanas, una fíbula, es decir, un cierre de capa característico y popular en Europa, con el que se equipaba a los legionarios. Entre los hallazgos había también ostracones (fragmentos de textos sobre cerámica) y, sobre todo, varios papiros, que pueden ser una fuente inestimable de conocimientos sobre los antiguos habitantes de Berenice.

La correspondencia conservada en los papiros son cartas de centuriones, o comandantes de legiones romanas. En las cartas aparecen nombres: Haosus, Lucinius y Petronius.

En esta correspondencia, Petronio pregunta a Lucinio, destinado en Berenice, sobre los precios de determinados bienes exclusivos. También hay una declaración: Te doy el dinero, los envío con dromedarius (una tropa de legionarios que se desplazan en dromedarios). Cuida de ellos, para que les proporcionen terneros y palos de tienda, describe la arqueóloga.

Otra vista de las excavaciones en Berenice
Otra vista de las excavaciones en Berenice. Crédito: Instytut Archeologii Uniwersytetu Wrocławskiego

El cementerio de animales donde se encontraron los papiros está situado en el barrio occidental de Berenice. Hasta ahora se habían encontrado allí sobre todo ostracones, que, según la doctora Osypinska, son un “objeto de deseo” para filólogos y epigrafistas. Es una fuente escrita romana directa y está en Egipto. Ahora, cuando buscamos enterramientos de animales, sacamos docenas de estos ostracones. Hasta ahora, sin embargo, nadie ha encontrado papiros en este yacimiento, subraya.

Según los investigadores, los hallazgos proceden de la oficina o residencia del centurión, que debía de estar cerca del cementerio. Con el paso de los años, al nivelar la zona, los restos de la presencia de los legionarios se aplicaron mecánicamente al cementerio de animales.

Al principio, fue difícil evaluar la importancia del descubrimiento. Los arqueólogos sólo encontraron pequeños rollos de unos pocos centímetros de longitud. Aunque se identificaron como fragmentos de papiro, los papiros solían conservarse así sin escribir.

Sin embargo, los aseguramos y esperamos la llegada del epigrafista, el jefe del Instituto de Papirología de la Universidad de Heidelberg, el profesor Rodney Asta. Él y su esposa montaron un rompecabezas de medio metro de largo y 30 cm de ancho con estos pequeños rollos. Los cubrieron con cristal para que se expandieran y pudieron ensamblar varias cartas a partir de ellos. Ahora los textos se siguen estudiando cuidadosamente, describe la investigadora.



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