Un equipo internacional de científicos observó 160 especies en la Cresta de Salas y Gómez que aún no se sabía que vivían en la región y sospecha que al menos 50 de estas especies son nuevas para la ciencia.

Las especies observadas consisten en calamares, peces, corales, moluscos, estrellas de mar, esponjas de vidrio, erizos de mar, cangrejos y langostinos, entre otros. Además, el equipo estableció un récord al avistar al animal dependiente de la fotosíntesis más profundo conocido en el mundo: un Leptoseris, comúnmente conocido como coral arrugado.

La expedición sigue a un crucero de investigación científica en enero, que investigó principalmente los montes submarinos de la Cresta de Nazca y Juan Fernández y encontró 100 nuevas especies desconocidas. Los hallazgos se producen después de que un equipo de científicos completara una expedición de investigación de 40 días a lo largo de la Cresta de Salas y Gómez hacia Rapa Nui, también conocida como Isla de Pascua.

Un sifonóforo galáctico visto frente a las costas de Chile
Un sifonóforo galáctico visto frente a las costas de Chile. Crédito: ROV SuBastian / Schmidt Ocean Institute

La cresta se encuentra frente a la costa de Chile y es una región biológicamente rica que se está considerando para una designación de área marina protegida en alta mar. El equipo de investigación, liderado por los doctores Erin E. Easton de la Universidad de Texas Rio Grande Valley y Javier Sellanes de la Universidad Católica del Norte, examinó de cerca 10 montes submarinos y dos islas en la cordillera oceánica de 2900 kilómetros de longitud. Determinaron que los montes submarinos individuales albergan ecosistemas distintos como jardines de esponjas de vidrio y arrecifes de coral profundos.

La información recopilada durante esta expedición proporcionará la base científica para informar sobre la gestión de las áreas marinas protegidas existentes y potencialmente expandirlas, especialmente alrededor de la isla de Rapa Nui.

Koro Nui o te Vaikava, el Consejo del Mar de Rapa Nui, colaboró ​​con el equipo científico en la expedición. El consejo es el coadministrador de los mares territoriales más remotos de Chile y del área marina protegida de Rapa Nui. Pueden ayudar en la gestión del área marina protegida de alta mar de Salas y Gómez, en caso de que se establezca.

Pulpo desplazándose por montaña submarina frente a la costa de Chile
Pulpo desplazándose por montaña submarina frente a la costa de Chile. Crédito: ROV SuBastian / Schmidt Ocean Institute

La observación de ecosistemas distintos en montes submarinos individuales destaca la importancia de proteger toda la cresta, no solo algunos montes submarinos, dijo la Dra. Erin E Easton, científica principal de la Universidad de Texas Rio Grande Valley. Esperamos que los datos recopilados en esta expedición ayuden a establecer nuevas áreas marinas protegidas, incluidas en alta mar en la Cresta de Salas y Gómez.

La Cresta de Salas y Gómez es uno de varios lugares globales que se están considerando para su designación como área marina protegida en alta mar tras la ratificación del Tratado de Alta Mar de la ONU. Partes de la cresta dentro de la jurisdicción nacional de Chile están protegidas; sin embargo, gran parte de la cresta se encuentra en aguas internacionales. Si bien muchos países, incluidos Estados Unidos, han firmado el tratado, solo Chile y Palau lo han ratificado. Una vez que 60 naciones ratifiquen el tratado, los países pueden establecer áreas marinas protegidas en aguas internacionales con suficientes datos científicos.

La Cresta de Salas y Gómez comprende más de 110 montes submarinos y apoya la migración de animales como ballenas, tortugas marinas, pez espada, atún y tiburones. Durante la expedición, se cartografiaron 78,000 kilómetros cuadrados, incluidos seis montes submarinos que aún no se habían documentado en estudios hidrográficos. Los asombrosos hábitats y comunidades animales que hemos descubierto durante estas dos expediciones constituyen un ejemplo dramático de lo poco que sabemos sobre esta área remota, dijo el Dr. Javier Sellanes de la Universidad Católica del Norte. Estas expediciones ayudarán a alertar a los tomadores de decisiones sobre la importancia ecológica de las áreas y contribuirán a fortalecer las estrategias de protección dentro y fuera de las aguas jurisdiccionales.

Un hidroide documentado en el flanco norte de Rapa Nui
Un hidroide documentado en el flanco norte de Rapa Nui. Crédito: ROV SuBastian / Schmidt Ocean Institute

Gran parte de la expedición ocurrió alrededor de Rapa Nui, cerca del extremo oeste de la cresta. El equipo científico de la expedición exploró las aguas adyacentes a la isla y pasó un día haciendo una visita de intercambio cultural. Cuatro miembros de la comunidad de Rapa Nui, incluido un miembro del Consejo del Mar de Rapa Nui, participaron en la expedición junto con científicos de Chile, Estados Unidos, Italia, España y los Países Bajos.

La importancia de participar en una expedición científica oceanográfica para Rapa Nui radica en la oportunidad de conocer y comprender mejor el entorno marino que rodea la isla, dijo Marcela Heys, observadora y miembro del Consejo del Mar de Rapa Nui. A través de la investigación y la exploración, se pueden descubrir recursos naturales, especies marinas desconocidas y fenómenos climáticos que afectan directamente a la comunidad.

El equipo internacional a bordo del Falkor (también) emprendió un largo viaje para arrojar luz sobre esta importante, aunque poco mapeada, cadena montañosa submarina en el sur del Pacífico y su diverso ecosistema, dijo la directora ejecutiva del Instituto Oceanográfico Schmidt, Dra. Jyotika Virmani. El Instituto Oceanográfico Schmidt apoya a los ingenieros que desarrollan tecnologías novedosas y las nuevas cámaras probadas agregaron un detalle inmenso y mostraron más fácilmente los colores increíblemente vibrantes bajo el agua y, en el futuro, nos ayudarán a comprender mejor la vida marina.


Fuentes

Schmidt Ocean Institute


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