Hay una razón por la que las aerolíneas no te dejan meter el portátil en el equipaje facturado: la batería de iones de litio supone un grave peligro de incendio.

¿Por qué? El litio es increíblemente reactivo. Por ejemplo, el litio puro interactúa violentamente con agua aparentemente inocua, liberando calor y formando hidrógeno altamente inflamable.

Esta reactividad, sin embargo, es exactamente la razón por la que el litio es un material excelente para las baterías, y por la que es un mineral crítico para la transición a la energía verde.

Pirita
Pirita. Crédito: Uoaei1 / Wikimedia Commons

Las baterías de iones de litio se utilizan mucho en los vehículos eléctricos. Además, pueden almacenar energía producida por recursos renovables como la solar y la eólica.

En los últimos años, la demanda de litio se ha disparado. Las fuentes primarias de litio, como las pegmatitas y las arcillas volcánicas, se conocen bien, pero sería útil encontrar otros almacenes cuya explotación fuera segura y económica.

Para ello, un equipo dirigido por investigadores de la Universidad de Virginia Occidental está estudiando si las operaciones industriales anteriores (por ejemplo, los residuos mineros o los recortes de perforación) podrían servir como fuente de litio adicional sin generar nuevos materiales de desecho.

A la pirita se la suele denominar el ‘oro de los tontos‘ y se vende como souvenir
A la pirita se la suele denominar el ‘oro de los tontos‘ y se vende como souvenir. Crédito: Tomwsulcer / Wikimedia Commons

Shailee Bhattacharya, geoquímica sedimentaria y estudiante de doctorado que trabaja con el profesor Shikha Sharma en el laboratorio IsoBioGeM de la Universidad de Virginia Occidental, presentará los hallazgos del equipo la próxima semana durante la Asamblea General 2024 de la Unión Europea de Geociencias (EGU).

El estudio se centra en 15 muestras de rocas sedimentarias del Devónico medio de la cuenca de los Apalaches, en EE.UU. El equipo halló mucho litio en minerales de pirita en esquistos, dijo Bhattacharya, algo inaudito.

Aunque la bibliografía geológica carecía de información sobre la intersección entre el litio y la pirita rica en azufre, el mundo de la electroquímica y la ingeniería ya ha empezado a estudiar cómo las baterías de litio-azufre podrían sustituir a las de iones de litio, dijo Bhattacharya. Estoy intentando comprender cómo podrían asociarse el litio y la pirita.

El litio es esencial para la energía verde
El litio es esencial para la energía verde. Crédito: Dnn87 / Wikimedia Commons

Resulta que el esquisto rico en materia orgánica puede mostrar potencial para una mayor recuperación de litio como resultado de esa curiosa interacción entre el litio y la pirita (hasta ahora considerada el oro de los tontos). Sin embargo, se desconoce si las observaciones pueden extrapolarse más allá de las muestras del yacimiento del estudio actual.

Se trata de un estudio muy específico, advirtió Bhattacharya. Pero, este trabajo es prometedor porque insinúa la posibilidad de que ciertos esquistos puedan ser una fuente de litio que no requiera nuevas minas. Podemos hablar de energía sostenible sin utilizar muchos recursos energéticos, afirmó.

Hace pocos años otro equipo de investigadores también encontró que la pirita contiene pequeñas cantidades de oro.


Fuentes

European Geosciences Union | Shailee Bhattacharya, Michael C. Dix, et al., Potential lithium enrichment in pyrites from organic-rich shales. EGU24-369. doi.org/10.5194/egusphere-egu24-369


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