Fue uno de los inviernos más fríos que ha vivido la región: en el año 763, amplias zonas del Mar Negro se helaron y se avistaron icebergs en el Bósforo. Los historiadores contemporáneos informaron de este inusual fenómeno meteorológico en el invierno de 763/764 en sus registros de Constantinopla, actual Estambul.

Ahora, un estudio internacional e interdisciplinario realizado por la Universidad de Berna con la participación de la Academia Austriaca de Ciencias (ÖAW) demuestra que este periodo de frío extremo a principios de la Edad Media fue provocado por erupciones volcánicas en Islandia.

Las estimaciones anteriores sobre la influencia de las erupciones volcánicas en el clima mundial en el periodo comprendido entre el 700 y el 1000 d.C. se basaban en el supuesto de una fase de inactividad volcánica. Sin embargo, esta suposición contradice los hallazgos geológicos de Islandia y las concentraciones de sulfato en núcleos de hielo de Groenlandia, que los investigadores han publicado ahora en la revista Communications Earth and Environment.

El nuevo estudio utiliza análisis de la llamada criptotefra (restos de ceniza volcánica invisibles a simple vista), análisis isotópicos de azufre de alta resolución y otros indicadores químicos de erupciones volcánicas procedentes de numerosos núcleos de hielo de Groenlandia para determinar la actividad volcánica y la concentración de aerosoles de azufre relevantes para el clima en el periodo comprendido entre los años 700 y 1000 de nuestra era.

Anomalías de enfriamiento en 762-764 d.C.
Anomalías de enfriamiento en 762-764 d.C. Crédito: I. Gabriel et al. / Communications Earth & Environment

El resultado: un prolongado episodio de emisiones volcánicas de dióxido de azufre entre los años 751 y 940 d.C. estuvo dominado por erupciones en Islandia. Hasta ahora, las erupciones volcánicas se habían interpretado como un forzamiento climático aleatorio de corta duración, efectivo durante un máximo de 1 a 3 años, explican Imogen Gabriel y Michael Sigl, autores principales del estudio de la Universidad de Berna.

La serie de erupciones de principios de la Edad Media se denomina en el estudio “Periodo Activo Islandés”. Comenzó con las erupciones del volcán Katla entre 751 y 763, algunas de las cuales alcanzaron la estratosfera y coincidieron con fuertes anomalías de enfriamiento invernal en toda Europa. Estos periodos fríos pueden reconstruirse a partir de datos isotópicos de cuevas de piedra de goteo (como la cueva Spannagel, en los Alpes de Zillertal) y fuentes históricas desde Irlanda hasta el Mediterráneo.

El investigador Johannes Preiser-Kapeller, del Instituto de Estudios Medievales de la Academia Austriaca de Ciencias, que participó en el estudio, describe cómo afectaron estos cambios climáticos históricos a la sociedad altomedieval: Las fuentes históricas no sólo describen que hacía mucho frío, sino también que las temperaturas extremas provocaron la muerte de animales y la congelación de los cultivos. La gente no sólo sufría penurias inmediatas, sino que también se veía profundamente sacudida a varios niveles.

Cuando en marzo de 764 se produjo una lluvia de meteoritos -un impresionante fenómeno astronómico que iluminó el cielo- mucha gente pensó que había llegado el fin del mundo. Esta época de crisis también repercutió en la situación meteorológica política.

Para el Imperio Bizantino de la época, que Preiser-Kapeller investiga, fue un momento de conflicto interno que pasó a la historia como la “controversia de las imágenes”. Según Preiser-Kapeller: La gente discutía sobre cómo adorar correctamente a la divinidad. Desde el punto de vista de los adoradores de imágenes, el emperador era el culpable porque prohibía la veneración adecuada de los santos. Por tanto, la crisis se instrumentalizó políticamente y se interpretó como un castigo de Dios.

El enfoque interdisciplinar del estudio también ilustra la importante contribución de las emisiones persistentes de sulfatos volcánicos a la contaminación atmosférica por aerosoles en la era preindustrial, que no se ha tenido suficientemente en cuenta en anteriores estimaciones de reconstrucción climática.

Y subraya la necesidad de seguir investigando interdisciplinariamente para comprender mejor las retroalimentaciones climáticas asociadas a estos fenómenos en el pasado y en el presente.


Fuentes

Academia Austríaca de las Ciencias (ÖAW) | Gabriel, I., Plunkett, G., Abbott, P.M. et al. Decadal-to-centennial increases of volcanic aerosols from Iceland challenge the concept of a Medieval Quiet Period. Commun Earth Environ 5, 194 (2024). doi.org/10.1038/s43247–024–01350–6


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