Un importante informe sobre los restos de un poblado sobre pilotes que fue pasto de las llamas hace casi 3.000 años revela con un detalle sin precedentes la vida cotidiana de los habitantes prehistóricos de Inglaterra.

Must Farm, un asentamiento de finales de la Edad del Bronce, data de alrededor del año 850 a.C. Los arqueólogos de la Universidad de Cambridge desenterraron cuatro grandes casas redondas de madera y una estructura de entrada cuadrada, todo ello construido sobre pilotes encima de un río de corriente lenta. Toda la aldea se alzaba unos dos metros sobre el lecho del río, con pasarelas que unían algunas de las casas principales, y estaba rodeada por una valla de postes afilados de dos metros de altura.

El asentamiento tenía menos de un año cuando fue destruido por un incendio catastrófico, en el que los edificios y su contenido se derrumbaron sobre el río fangoso. La combinación de carbonización y anegamiento dio lugar a una conservación excepcional. El yacimiento ha sido descrito como «la Pompeya británica».

Años de investigación sobre miles de artefactos del yacimiento han demostrado que tenían un estilo de vida sorprendentemente cómodo, con una distribución doméstica similar a la de las casas modernas, comidas a base de «venado glaseado con miel» y ropas de fino lino, e incluso un cubo de reciclaje.

El asentamiento sobre pilotes también contenía una pila de lanzas con astiles de más de tres metros de longitud, así como un collar con cuentas procedentes de lugares tan lejanos como Dinamarca e Irán, y un cráneo humano alisado al tacto, tal vez un recuerdo de un ser querido perdido.

Los arqueólogos de Cambridge afirman que el yacimiento ofrece un «plano» único de la arquitectura circular, los interiores de las viviendas y la domesticidad en general de quienes habitaron los pantanos de Anglia Oriental unos ocho siglos antes de que los romanos pisaran las costas británicas.

Los hallazgos completos del yacimiento de Must Farm -excavado por la Unidad Arqueológica de Cambridge (CAU) en 2015-16 tras su descubrimiento en las afueras de Whittlesey, cerca de Peterborough- se publican en dos informes, ambos facilitados por el Instituto McDonald de Investigación Arqueológica de Cambridge.

Estas personas eran constructores de viviendas seguros de sí mismos y consumados. Tenían un diseño que funcionaba de maravilla en un paisaje cada vez más ahogado, explica Mark Knight, coautor del informe y director de la excavación, del CAU. Mientras excavábamos el yacimiento, teníamos la sensación de que sus habitantes de la Edad del Bronce acababan de marcharse. Casi se podía ver y oler su mundo, desde el brillo de las herramientas de metal que colgaban de las paredes hasta el sabor a leche de las gachas de avena.

Se descubrieron las ruinas de cinco estructuras, junto con senderos y vallas, pero el asentamiento original era probablemente el doble de grande -la mitad del emplazamiento fue eliminado por la explotación de canteras en el siglo XX- y los investigadores afirman que pudo albergar hasta sesenta ocupantes en unidades familiares.

El río que corría por debajo de la comunidad era poco profundo, lento y estaba cubierto de vegetación. Esto amortiguó la caída de los restos calcinados, creando un «espejo» arqueológico de lo que había encima, lo que permitió a los investigadores trazar la disposición de las estructuras.

Una de las principales casas redondas, con casi cincuenta metros cuadrados de superficie, parecía tener zonas de actividad diferenciadas, comparables a las habitaciones de una casa moderna. Investigar en Must Farm es un poco como visitar una casa sobre pilotes de la Edad de Bronce con un agente inmobiliario, explica David Gibson, coautor del informe y director arqueológico de la CAU.

En el cuadrante noreste de la «Estructura Uno», donde se ubicaba una cocina, se hallaron recipientes de cerámica y madera, como tazas diminutas, cuencos y grandes jarras de almacenamiento. Algunas vasijas estaban incluso anidadas: diseñadas para apilarse unas dentro de otras y ahorrar espacio.

A lo largo del lado este del edificio se almacenaban herramientas metálicas, mientras que la zona vacía del noroeste probablemente se reservaba para dormir. En la zona sureste había muchos fragmentos de tela, junto con bobinas y pesas de telar. Estaba cerca de una probable entrada, donde la luz adicional habría ayudado al trabajo textil.

El cuadrante suroeste de la casa redonda estaba reservado para guardar a los corderos. No hay pruebas de que murieran personas en el incendio, pero varias ovejas jóvenes quedaron atrapadas y se quemaron vivas. Los restos óseos muestran que los corderos tenían entre tres y seis meses, lo que sugiere que el asentamiento fue destruido a finales de verano o principios de otoño. Las pruebas de que la arquitectura de madera aún estaba «verde» confirman que la construcción tuvo lugar entre nueve meses y un año antes.

Los inventarios domésticos eran notablemente coherentes. Todas las casas redondas contenían un «kit de herramientas» de metal que incluía hoces (cuchillas para cosechar cultivos) junto con hachas y «gubias» curvas utilizadas para cortar y cincelar madera, así como navajas de mano para cortar el pelo.

La mayoría de los edificios tenían objetos para fabricar tejidos, desde malacates hasta bobinas de hilo, aunque la distribución sugiere que la «hilatura» -el proceso de retorcer las fibras- se realizaba en tres de las casas redondas, pero la Estructura Uno era donde este hilo se convertía en tejidos. Los tejidos son los más finos de esta época encontrados en Europa, con detalles como los «mechones de pelo», que habrían dado a las prendas un tacto suave, casi aterciopelado, y el «orillo tubular» para costuras y dobladillos limpios.

Los tejados de las casas redondas tenían tres capas: paja aislante, césped y arcilla, lo que las hacía cálidas e impermeables, pero bien ventiladas. En un invierno gélido, con vientos cortantes, estas casas redondas habrían sido muy acogedoras, dijo el arqueólogo del proyecto CAU, el Dr. Chris Wakefield.

La Estructura Cuatro, un edificio cuadrado más pequeño, también podría haber servido de entrada al asentamiento. En su interior había un gran cubo de madera que contenía varios objetos de bronce dañados y cabezas de hacha desgastadas, a la espera de ser fundidos y reciclados en nuevas herramientas.

Alrededor de la huella de cada casa redonda había «muladares», aureolas de basura arrojadas desde el poblado de zancos de arriba, que incluían vasijas rotas, huesos de animales descuartizados y «coprolitos» o heces fosilizadas. Algunos coprolitos humanos tenían huevos de parásitos, lo que sugiere que los habitantes luchaban contra lombrices intestinales. Sin embargo, había un objeto depositado en el cieno directamente debajo de la Estructura Uno: un hacha intacta con empuñadura, tal vez un símbolo de buena suerte o una ofrenda a algún tipo de espíritu al finalizar la construcción.

A pesar de haber permanecido milenios en el barro, muchos artefactos conservaban rastros de la vida cotidiana, junto con su repentina interrupción cuando los habitantes abandonaron sus posesiones para escapar de las llamas. Por ejemplo, se encontró un cuenco de cerámica con las huellas dactilares de su creador grabadas en la arcilla que aún contenía su última comida: unas gachas de trigo mezcladas con grasa animal (posiblemente de cabra o ciervo). La espátula de madera utilizada para remover estaba apoyada en el interior del cuenco.

Parece que los ocupantes guardaban los jugos de la carne para utilizarlos como aderezo de las gachas, explica el Dr. Chris Wakefield. El yacimiento nos está proporcionando pistas sobre recetas de desayunos y cenas asadas de la Edad del Bronce. Los análisis químicos de los cuencos y jarras mostraron restos de miel junto con carnes de rumiantes como el ciervo, lo que sugiere que estos ingredientes se combinaron para crear una forma de venado prehistórico glaseado con miel.

Los habitantes de los palafitos tenían incluso cortes favoritos de carne, y a menudo sólo traían las patas delanteras de un jabalí para asar, por ejemplo. Los platos acuáticos preferidos eran el lucio y el besugo.

Varios cráneos de perros pequeños sugieren que estos animales se utilizaban en el hogar, quizá como mascotas, pero también para ayudar a cazar a sus presas. Los coprolitos de perro muestran que se alimentaban de las sobras de las comidas de sus dueños.

Los habitantes de Must Farm utilizaban los bosques locales -según las pruebas, en un radio de tres kilómetros- para cazar jabalíes y ciervos, pastorear ovejas y cosechar cultivos como trigo y lino, así como madera para la construcción. Las vías fluviales eran vitales para transportar todos estos materiales. Río arriba se encontraron los restos de nueve barcos de troncos, canoas excavadas en troncos de árboles viejos, que datan de la Edad del Bronce y de la Edad del Hierro, incluidos algunos contemporáneos de Must Farm.

Los viajes en barco a través de los pantanos de juncos hasta los bosques se habrían realizado muchas veces durante la corta vida del yacimiento, explica Wakefield. En verano, eso significaba atravesar nubes de mosquitos.

Gran parte de lo que se recuperó de Must Farm eran objetos cotidianos, el equivalente en la Edad del Bronce a los mandos de la televisión y las tazas de café de nuestra vida cotidiana. Sin embargo, algunos objetos habrían sido preciosos. Un collar de cuentas de vidrio, ámbar, limolita y esquisto se había perdido en el incendio. De hecho, se encontraron cuentas decorativas por todo el yacimiento. Todas menos una de las 49 cuentas de vidrio de Must Farm procedían de lugares lejanos, como el norte y el este de Europa, e incluso Oriente Próximo. Estos objetos atravesaban miles de kilómetros en una larga serie de pequeños intercambios, explica Wakefield.

Los investigadores afirman que, si bien la Edad del Bronce pudo ser violenta, y algunos aspectos de la estructura del yacimiento son claramente defensivos, su ubicación puede tener tanto que ver con los recursos. Las lanzas encontradas en el yacimiento, de hasta 3,4 metros de longitud, así como las espadas, se utilizaban tanto en la caza de animales como contra grupos rivales.

Se recuperaron algunos restos humanos, entre ellos el cráneo de una mujer adulta pulido por repetidos toques, señal de que pudo ser un recuerdo de amor más que de guerra. La causa del incendio que arrasó el asentamiento probablemente nunca se conocerá, afirma David Gibson, del CAU. Algunos sostienen que puede haber sido atacado, ya que los ocupantes nunca volvieron a por sus bienes, que habrían sido bastante fáciles de recuperar de las aguas poco profundas.

Excavaciones en el yacimiento de Must Farm
Excavaciones en el yacimiento de Must Farm. Crédito: Cambridge Archaeological Unit

Sin embargo, otros creen más probable que se tratara de un accidente. Si se produjera un incendio interno en una de las casas redondas, se propagaría en cuestión de minutos entre las unidas estructuras.

Gibson añadió: Un asentamiento como éste habría tenido una vida útil de quizá una generación, y es evidente que las personas que lo construyeron ya habían edificado emplazamientos similares con anterioridad. Es posible que, tras el incendio, simplemente empezaran de nuevo. Hay muchas posibilidades de que los restos de muchos más de estos asentamientos sobre pilotes estén enterrados por todo Fenland, esperando a que los encontremos.

El gran proyecto de excavación de 1,1 millones de libras fue financiado por Historic England y el proveedor de construcción Forterra. Lo llevó a cabo la Unidad Arqueológica de Cambridge de la Universidad de Cambridge. Los restos se retiraron para su registro y análisis debido a la preocupación por la ubicación y la futura conservación del yacimiento.


Fuentes

University of Cambridge | Knight, M., Ballantyne, R., Brudenell, M., Cooper, A., Gibson, D., & Robinson Zeki, I. (2024). Must Farm pile-dwelling settlement: Volume 1. Landscape, architecture and occupation. McDonald Institute for Archaeological Research. doi.org/10.17863/CAM.106697


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