Los científicos han encontrado un océano en un lugar sorprendente, debajo de la superficie helada de Mimas, una de las lunas medias de Saturno. Mimas se suma así a la lista creciente de lunas glaciares que albergan océanos de agua líquida bajo su superficie.

Este hallazgo es especialmente sorprendente debido a que Mimas, con sus 400 kilómetros de diámetro, presenta una geología que no delataba la presencia de un océano enterrado.

A diferencia de otros cuerpos celestes como Europa y Encelado, Mimas no muestra fracturas ni actividad geotérmica. Sin embargo, el análisis preciso de datos recogidos por la sonda Cassini entre 2004 y 2017 ha permitido a los astrónomos del Observatorio de París, liderados por Valéry Lainey, concluir que efectivamente existe un océano de 20 a 30 kilómetros de profundidad en el interior de Mimas.

Este descubrimiento es importante por varias razones. En primer lugar, demuestra que los océanos pueden estar presentes en lugares aparentemente inertes geológicamente, lo que significa que es posible encontrar agua líquida en numerosos cuerpos del sistema solar exterior.

En segundo lugar, la presencia de un océano en Mimas sugiere mayores posibilidades de que exista vida extraterrestre, pues donde el agua interactúa con la roca subyacente se generan reacciones químicas portadoras de energía que podrían ser aprovechadas por microorganismos.

Los científicos creen que el océano de Mimas se formó recientemente, en los últimos 25 millones de años, a raíz de un calentamiento interior producido por las fuerzas de marea ejercidas por la gravedad de Saturno y otras lunas cercanas.

Con el tiempo, este océano podría acabar fracturando la superficie helada de Mimas, como ocurre en Encelado, cubriéndola de hielo regenerado.

Este hallazgo abre nuevas perspectivas en la exploración del sistema solar. Si incluso un cuerpo aparentemente inerte como Mimas resulta albergar un océano, es posible que lunas uranianas presenten el mismo fenómeno.

Los límites de donde puede existir agua y vida en nuestro sistema planetario se amplían así de forma emocionante.


Fuentes

Nature | Lainey, V., Rambaux, N., Tobie, G. et al. A recently formed ocean inside Saturn’s moon Mimas. Nature 626, 280–282 (2024). doi.org/10.1038/s41586-023-06975-9


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