Investigadores han encontrado un nuevo método natural para limpiar y preservar los valiosos papiros del antiguo Egipto que se encuentran amenazados por la acción de hongos y bacterias. Se trata del wasabi, una planta originaria de Japón conocida por sus propiedades bactericidas y fungicidas.

Los papiros son documentos escritos sobre tiras de papel elaboradas con la fibra del papiro, una planta acuática que crecía en abundancia en el valle del Nilo. Los egipcios las utilizaban como soporte de escritura desde hace miles de años, dejando testimonios escritos sobre diversos temas como literatura, derecho o medicina.

Lamentablemente, muchos de estos papiros se encuentran en un delicado estado de conservación debido a la acción de microorganismos como hongos y bacterias.

Hasta ahora, los métodos empleados para limpiar y desinfectar los papiros habían planteado algunos inconvenientes. Se utilizaban productos químicos que aunque lograban eliminar los microbios, en ocasiones dañaban la fibra del papiro o alteraban los pigmentos de las ilustraciones.

Otros métodos físicos como rayos ultravioleta o calor tampoco siempre garantizaban la eliminación total de los agentes biológicos sin causar daños colaterales.

Es aquí donde entra en juego el wasabi. Un grupo de investigadores del Centro de Conservación del Gran Museo Egipcio de El Cairo ha descubierto recientemente que los vapores de esta planta poseen un intenso poder fungicida y bactericida, capaz de eliminar todos los microorganismos presentes en los papiros sin causar ningún daño a su estructura o colores.

Para llegar a esta conclusión, los científicos simularon la contaminación microbiológica en muestras de papiro con diferentes pigmentaciones, incluyendo rojo, amarillo y azul. Luego sometieron las muestras a vapores de extracto acuoso de wasabi durante 72 horas.

Tras finalizar el tratamiento, comprobaron mediante análisis microbiológicos, mecánicos y espectroscópicos que todos los microbios habían sido eliminados sin producirse alteraciones en la fibra ni en los pigmentos.

Incluso luego de someter las muestras tratadas a un envejecimiento acelerado equivalente a 100 años, no se detectaron cambios, comprobando la efectividad y compatibilidad a largo plazo del tratamiento con wasabi. Esto representa una ventaja sustancial frente a otros métodos existentes.

De esta forma, los investigadores demostraron que el wasabi ofrece una alternativa natural y segura para desinfectar papiros antiguos de una forma que preserva su integridad física y química. Buscan extender esta técnica a la limpieza y protección de otros objetos patrimoniales como pergaminos o pinturas murales amenazadas por microbios.


Fuentes

Hanadi Saada, Moamen Othman, et al., A safely green treatment of bio-deteriorated painted archaeological papyri by Wasabi. Journal of Archaeological Science, Volume 163, March 2024, 105936. doi.org/10.1016/j.jas.2024.105936


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