La rata gigante Uromys vika (U. vika), en peligro crítico de extinción y uno de los roedores más raros del mundo, ha sido capturada por primera vez con imágenes de cámaras trampa por investigadores de la Universidad de Melbourne, la Universidad Nacional de las Islas Salomón y la aldea de Zaira, Vangunu.

Descrita por primera vez en 2017 y conocida solo a través de un único espécimen físico, u holotipo, se sabe que la especie habita en una sola isla -Vangunu, en las Islas Salomón- y está catalogada como en peligro crítico debido a la tala de su hábitat forestal primario de tierras bajas.

Esta rara rata gigante tiene al menos el doble de tamaño que una rata común, vive en los árboles y puede masticar cocos con los dientes.

El autor principal, el Dr. Tyrone Lavery, de la Facultad de Biociencias de la Universidad de Melbourne, declaró que la rata gigante de Vangunu era la primera especie nueva de roedor descrita en las Islas Salomón en más de 80 años.

Captar imágenes de la rata gigante de Vangunu por primera vez es una noticia muy positiva para esta especie tan poco conocida, afirmó Lavery. Llega en un momento crítico para el futuro de los últimos bosques de Vangunu, que la comunidad de Zaira lleva 16 años luchando por proteger de la tala.

Las imágenes muestran que la rata gigante Vangunu vive en los bosques primarios de Zaira, y estas tierras (en particular la zona tribal de Dokoso) representan el último hábitat que le queda a la especie. En Zaira se ha concedido la autorización para la tala de árboles, y si ésta sigue adelante conducirá sin duda a la extinción de la rata gigante Vangunu.

El Dr. Lavery afirmó que los habitantes de Vangunu poseen profundos conocimientos ecológicos tradicionales sobre la U. vika, y que aprovecharlos ha sido vital para el éxito del proyecto. Durante décadas, tanto los antropólogos como los mastozoólogos han sido conscientes de estos conocimientos, pero los esfuerzos periódicos por identificar y documentar científicamente esta especie han sido infructuosos, afirma Lavery.

El autor principal, Kevin Sese, de la Universidad Nacional de las Islas Salomón, dijo que el trabajo de campo se guió por los conocimientos del pueblo Vangunu sobre el U. vika, y utilizando cámaras trampa los autores pudieron capturar 95 imágenes de lo que se determinó que eran cuatro individuos diferentes en su hábitat forestal.

El Sr. Sese afirmó que la comunidad de Zaira insistía en que la especie vivía en sus bosques. Sin embargo, nunca se había documentado científicamente la presencia de U. vika. Confirmar su persistencia se consideraba una parte vital de los esfuerzos de conservación de Vangunu.

Agradecemos a la comunidad de Zaira su inquebrantable compromiso con la conservación de sus bosques y arrecifes frente a los continuos intentos de socavar este compromiso, y su apoyo a esta investigación, declaró el Dr. Lavery. Esperamos que estas imágenes de U. vika apoyen los esfuerzos para evitar la extinción de esta especie amenazada y ayuden a mejorar su estado de conservación.


Fuentes

The University of Melbourne | Lavery, T. H., Holland, A., Jino, N., Judge, A., Judge, H., Onga, P., & Sese, K. (2023). Vangunu giant rat (Uromys vika) survives in the Zaira Community Resource Management Area, Solomon Islands. Ecology and Evolution, 13, e10703. doi.org/10.1002/ece3.10703


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