Investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) han anunciado el hallazgo fortuito de Nube, una galaxia de muy baja luminosidad superficial considerada «casi oscura».

El objeto fue identificado a partir de imágenes ópticas profundas del proyecto IAC Stripe82 Legacy. Seguimientos con el radiotelescopio de Green Bank y el Gran Telescopio Canarias sugieren que Nube se encuentra a una distancia de 350 millones de años luz y tiene una edad estelar de unos 10 mil millones de años.

Nube es el objeto más masivo y extendido de este tipo descubierto hasta ahora. Su luminosidad superficial efectiva es diez veces más tenue que las galaxias ultradifusas de masa similar. Dentro del Grupo Local, galaxias con luminosidad superficial comparable tienen masas mucho menores y estructuras compactas .

El descubrimiento de Nube resalta el potencial de las galaxias de muy baja luminosidad superficial para revelar la naturaleza microfísica de la materia oscura.

Si ésta se compone de partículas masivas e interacciones débiles, como predicen los modelos de materia oscura fría, los efectos del retroceso estelar deberían ser mínimos en galaxias como Nube, ya que contienen muy pocas estrellas.

El hecho de que Nube no pueda reproducirse en simulaciones con materia oscura fría plantea dudas sobre este modelo.

Por otro lado, la morfología extendida de Nube concuerda bien con las predicciones para galaxias dominadas por materia oscura axiónica ultraligera. Los axiones explicarían la ausencia de un núcleo denso en Nube.

Futuros estudios de galaxias de baja densidad como ésta serán claves para elucidar la naturaleza de uno de los mayores misterios de la cosmología moderna.


Fuentes

Mireia Montes, Ignacio Trujillo, et al., An almost dark galaxy with the mass of the Small Magellanic Cloud. arXiv, doi.org/10.48550/arXiv.2310.12231


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