Un estudio interdisciplinar de excrementos humanos de más de 3.000 años de antigüedad aporta nuevos conocimientos sobre la salud y la nutrición en la prehistoria. Investigadores de MedUni Vienna, la Academia Austriaca de Ciencias (ÖAW) y el Museo de Historia Natural de Viena analizaron la infestación de parásitos intestinales de los mineros prehistóricos de Hallstatt, lo que les permitió conocer mejor sus condiciones de vida y hábitos alimentarios.

Hasta hace poco, los excrementos se analizaban principalmente al microscopio. Con la llegada de nuevos métodos de análisis biomolecular, como el ADN o el análisis de proteínas, el horizonte del conocimiento se ha ampliado enormemente, afirma Kerstin Kowarik, del Instituto Arqueológico Austriaco de la ÖAW.

Por ejemplo, en el transcurso del estudio se obtuvieron las primeras secuencias genéticas de la ascáride (lombriz intestinal) humana de la Edad del Bronce en todo el mundo y, en conjunto, las primeras secuencias genéticas de parásitos prehistóricos de Austria.

Toma de muestras en la mina | foto Hans Reschreiter/NHMW

Los análisis de 35 excrementos humanos procedentes de las minas de sal prehistóricas de Hallstatt muestran que la infestación por ascáridos y tricocéfalos era elevada.

La ascáride y el tricocéfalo son gusanos de sexos separados; las hembras producen decenas de miles de huevos (hasta 200.000) al día, que se excretan en las heces, maduran entre quince y seis meses (según la especie y la temperatura) y son ingeridos por vía oral por la persona siguiente, normalmente a través de las manos o los alimentos contaminados.

Mucho más sorprendente, sin embargo, es el hecho de que sólo pudieran detectarse estas dos especies de parásitos. Esto es inusual para esta época y permite extraer interesantes conclusiones sobre los hábitos culinarios y alimentarios. ¿Por qué? Los distintos parásitos intestinales tienen diferentes vías de infección.

Ampliación 400x de un huevo de ascáride (Ascaris) de la Edad de Bronce (aprox. 3200 años de antigüedad) | foto ÖAW/Daniel Hinterramskogler

En los excrementos de Hallstatt están completamente ausentes las especies de parásitos que se ingieren a través del consumo de carne y pescado insuficientemente calentados, como la tenia del cerdo, la tenia de la ternera o la tenia del pescado.

Puede concluirse que, o bien sólo se consumió carne cocinada, o bien los animales ingeridos no estaban infectados por estos parásitos.

En el futuro, dijo, será cada vez más importante comparar los resultados del estudio de Hallstatt con otros hallazgos en Europa para investigar las condiciones de vida, los hábitos alimentarios, pero también los microbiomas en la Edad de Bronce.

Excrementos de la Edad de Hierro (unos 2.600 años de antigüedad) de las minas de sal de Hallstatt | foto Anwora/NHMW

La paleogenética es una disciplina científica relativamente joven pero apasionante, subraya Julia Walochnik, de MedUni Viena. Descifrar material genético antiguo permite profundizar en la evolución.


Fuentes

Österreichische Akademie der Wissenschaften (Academia Austríaca de las Ciencias) | Barsch, E., Kowarik, K., Rodler, K. et al. First molecular data on the human roundworm Ascaris lumbricoides species complex from the Bronze and Iron Age in Hallstatt, Austria. Sci Rep 13, 12055 (2023). doi.org/10.1038/s41598-023-38989-8


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