El telescopio espacial James Webb (JWST) de la NASA ha grabado nuevas e impresionantes imágenes de la icónica Nebulosa del Anillo, también conocida como Messier 57.

Las imágenes, publicadas por un equipo internacional de astrónomos dirigido por el Profesor Mike Barlow (UCL, Reino Unido) y el Dr. Nick Cox (ACRI-ST, Francia), junto con el Profesor Albert Zijlstra de la Universidad de Manchester, muestran la intrincada y etérea belleza de la nebulosa con un detalle sin precedentes, proporcionando a los científicos y al público una visión fascinante de esta maravilla celeste.

Para muchos entusiastas del cielo, la Nebulosa del Anillo es un objeto bien conocido que es visible durante todo el verano y que se encuentra en la constelación de Lyra. Un pequeño telescopio ya revelará la característica estructura en forma de rosquilla de gas incandescente que dio nombre a la Nebulosa del Anillo.

Primer plano de la parte sur del halo exterior, la parte situada fuera del anillo principal. El equipo ha encontrado varios centenares de rasgos lineales que apuntan aproximadamente a la estrella central. Su origen aún no está claro. No se sabe muy bien cómo una sola estrella puede crear una nebulosa tan compleja. JWST se utilizará para estudiar la estructura y el origen de los cúmulos y las franjas. En el fondo, se pueden ver miles de galaxias débiles más distantes y numerosas, algunas con una clara estructura espiral. | foto University of Manchester

La Nebulosa del Anillo es una nebulosa planetaria, es decir, objetos que son los coloridos restos de estrellas moribundas que han arrojado gran parte de su masa al final de sus vidas.

Su peculiar estructura y sus vibrantes colores han cautivado durante mucho tiempo la imaginación humana y las nuevas e impresionantes imágenes captadas por el JWST ofrecen una oportunidad sin precedentes para estudiar y comprender los complejos procesos que dieron forma a esta obra maestra cósmica.

Albert Zijlstra, Catedrático de Astrofísica de la Universidad de Manchester, declaró: Estamos asombrados por los detalles de las imágenes, mejores de lo que habíamos visto nunca. Siempre supimos que las nebulosas planetarias eran bonitas. Lo que vemos ahora es espectacular.

Un primer plano de una parte de la nebulosa muestra que el anillo está formado por un gran número de pequeñas aglomeraciones. El equipo cuenta hasta 20.000 aglomeraciones. Contienen hidrógeno molecular y son mucho más fríos y densos que el resto de la nebulosa. Algunos de los cúmulos están empezando a desarrollar colas (véase, por ejemplo, en la parte inferior derecha), comportándose como cometas del tamaño de planetas. Aproximadamente la mitad del gas de la nebulosa se encuentra en estos cúmulos. | foto University of Manchester

El Dr. Mike Barlow, científico principal del Proyecto de la Nebulosa del Anillo del JWST, añadió: El telescopio espacial James Webb nos ha proporcionado una vista extraordinaria de la Nebulosa del Anillo que nunca habíamos visto antes. Las imágenes de alta resolución no sólo muestran los intrincados detalles de la cáscara en expansión de la nebulosa, sino que también revelan la región interior alrededor de la enana blanca central con una claridad exquisita. Estamos presenciando los últimos capítulos de la vida de una estrella, un anticipo del futuro lejano del Sol, por así decirlo, y las observaciones del JWST han abierto una nueva ventana para comprender estos asombrosos acontecimientos cósmicos. Podemos utilizar la Nebulosa del Anillo como laboratorio para estudiar cómo se forman y evolucionan las nebulosas planetarias. Las fascinantes características de la Nebulosa del Anillo son un testimonio del ciclo de vida estelar.

A unos 2.600 años luz de la Tierra, la nebulosa nació de una estrella moribunda que expulsó sus capas exteriores al espacio. Lo que hace que estas nebulosas sean realmente impresionantes es su variedad de formas y patrones, que a menudo incluyen delicados anillos brillantes, burbujas en expansión o intrincadas nubes difusas.

Estos patrones son consecuencia de la compleja interacción de distintos procesos físicos que aún no se comprenden bien. La luz de la estrella central caliente ilumina ahora estas capas.

Primer plano de las partes centrales de la imagen. La estrella más brillante es la estrella central, moribunda y extremadamente caliente. Ha agotado todo su combustible y se está enfriando. La estrella se convertirá en una enana blanca, un resto inerte de estrella. Las estrellas más débiles de la imagen no están relacionadas. | foto University of Manchester

Al igual que los fuegos artificiales, los distintos elementos químicos de la nebulosa emiten luz de colores específicos. Esto da lugar a objetos exquisitos y coloridos, y además permite a los astrónomos estudiar con detalle la evolución química de estos objetos.

En palabras del Dr. Cox, científico codirector: Estas imágenes encierran algo más que un simple atractivo estético; proporcionan una gran riqueza de conocimientos científicos sobre los procesos de la evolución estelar. Al estudiar la Nebulosa del Anillo con el JWST, esperamos comprender mejor los ciclos vitales de las estrellas y los elementos que liberan en el cosmos.

El equipo internacional que analiza estas imágenes está compuesto por investigadores del Reino Unido, Francia, Canadá, Estados Unidos, Suecia, España, Brasil, Irlanda y Bélgica. Afirman que pronto se obtendrán más imágenes de la nebulosa del Anillo tomadas por el JWST/MIRI.


Fuentes

University of Manchester | Western University


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