Investigadores de la Academia Austriaca de Ciencias y un equipo internacional estudiaron ánforas de transporte procedentes de toda la región mediterránea. Descubrieron que en los lugares de producción se fabricaban ánforas de formas y tamaños estándar desde el primer milenio a.C. No muy diferentes de las actuales, respondían al aumento de la demanda y ajustaban el peso y el volumen de las ánforas para permitir un suministro rápido y eficaz de mercancías.

Investigadores del Instituto Arqueológico Austriaco de la Academia Austriaca de Ciencias (ÖAW), junto con colegas de la Universidad de Stanford y la Universidad Complutense de Madrid, estudiaron las ánforas que se utilizaban para transportar mercancías por toda la región mediterránea -desde Portugal hasta el Mar Negro y el Levante- en las épocas prerromana, romana y bizantina.

El elevado número de ánforas de transporte disponibles como hallazgos arqueológicos ofrece la oportunidad de conocer mejor la economía en el periodo comprendido entre el I milenio a.C. y el siglo XV d.C., afirma el arqueólogo madrileño Horacio González Cesteros. Ahora entendemos mejor cómo se envasaban los productos agrícolas a granel y cómo se transportaban eficientemente a largas distancias. El equipo presenta actualmente sus hallazgos en una publicación editada por la Academia Austriaca de Ciencias.

Intento experimental de cargar ánforas helenísticas tempranas a bordo de la réplica del buque Kyrenia II en Chipre | foto Cortesía de Susan Katzev y el Kyrenia Ship Project

Redes comerciales hasta la India

Los investigadores describen cómo la producción de contenedores de transporte para mercancías líquidas y semilíquidas estaba sometida a un constante proceso de estandarización. Existían formas estándar, por ejemplo, que podían ser transportadas fácilmente por una sola persona o eran igualmente adecuadas para el transporte por tierra, río o mar.

Comparables a los contenedores de mercancías actuales, como los conocidos contenedores ISO de barcos, trenes y camiones, la razón de ello era sobre todo una logística de transporte eficiente y la coordinación óptima de los procesos de producción y venta.

De este modo, los resultados también permiten comprender la fuerte interconexión y la gran complejidad de la economía de la época.

Una jarra fragmentaria del pecio de Yassıada estaba marcada con un sello oficial y puede asociarse a Kos por su composición material | foto Frederick H. van Doorninck, Jr. – Justin Leidwanger – Jenny Vo-Phamhi – James Gross

Germania conquistada con aceite de oliva español

En varios estudios de casos, el equipo internacional examinó ánforas de transporte procedentes de distintos lugares de producción de las épocas prerromana, romana y bizantina.

En cada caso, se determinaron y compararon la forma, la capacidad, los sellos e inscripciones, la composición material y las técnicas artesanales de las ánforas. A continuación, los investigadores relacionaron estos resultados con la evolución regional y los acontecimientos históricos.

Por ejemplo, el aumento de la producción de ánforas para aceite de oliva en el sur de España puede explicarse por la conquista romana de Germania. La llegada de un gran número de soldados a la frontera norte del Imperio Romano en época de Augusto tuvo un impacto directo en la producción de aceite de oliva, ya que había que garantizar el suministro de aceite, vino y otros productos mediterráneos a las tropas.

Las ánforas recuperadas del naufragio se limpian en el tanque de agua del Centre d’Arqueologia Subaquàtica de Catalunya | foto ÖAW-ÖAI/H. González Cesteros

Aumento de la demanda en el Imperio Romano

Así pues, los centros de producción se adaptaron a las cambiantes condiciones económicas. El aumento de la demanda hizo que se introdujeran nuevas formas de ánforas y que se dejaran de producir formas locales más variadas. La proporción entre volumen y peso aumentaba regularmente para satisfacer la fuerte demanda de mercancías de las provincias por parte de un Imperio Romano en expansión. Se realizaban envíos a todo el mundo conocido de la época, incluso hasta la India.

Sin embargo, no se puede hablar de producción ‘industrial’ en el sentido actual, explica Horacio González Cesteros, que investigó en la ÖAW de Viena antes de trasladarse a Madrid. La estandarización de las ánforas no vino acompañada de industrialización, especialización extrema y producción en serie. Porque a diferencia de hoy, los productos eran hechos a mano por los alfareros, lo que significaba que una cierta desviación del estándar era inevitable.

Se elegía una forma diferente de ánfora de transporte según el tipo de producto. Mientras que el vino se transportaba en ánforas cilíndricas, las ánforas para el aceite solían ser bulbosas. La capacidad media de las ánforas era de 20 a 30 litros.

Las ánforas del pecio Illes Formigues II (España) en estado de limpieza | foto ÖAW-ÖAI/H. González Cesteros

El reciente descubrimiento de un pecio del siglo I a.C. en el mar, al norte de Roma, que contenía cientos de ánforas, demuestra que aún quedan nuevos hallazgos por descubrir a lo largo de las antiguas rutas comerciales marítimas. El cargamento casi intacto de ánforas ofrece a los arqueólogos nuevo material para seguir explorando el antiguo sistema económico.


Fuentes

Österreichische Akademie der Wissenschaften (Academia Austríaca de las Ciencias, ÖAW) | Horacio González Cesteros – Justin Leidwanger (Hg.), Regional Economies in Action. Standardization of Transport Amphorae in the Roman and Byzantine Mediterranean, Proceedings of the International Conference at the Austrian Archaeological Institute and the Danish Institute at Athens, 16–18 October 2017, Sonderschriften des Österreichischen Archäologischen Instituts 63 (Wien 2023).


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