El lenguaje de bebé (en inglés motherese o baby talk), o comunicación dirigida al niño (CDC), es un patrón de habla casi universal en todas las culturas e idiomas de los cuidadores humanos que interactúan con los niños. Este estilo de comunicación consiste en modificar el habla para fomentar la atención, el vínculo afectivo y la adquisición del lenguaje en los niños.

Aunque el lenguaje materno es común en los seres humanos, las pruebas de su presencia en especies no humanas son muy escasas. Sin embargo, un equipo de investigadores ha identificado la presencia del lenguaje de bebé en los delfines mulares, una especie de mamífero con vínculos duraderos entre madre e hijo y con capacidad para vocalizar.

Los delfines mulares son conocidos por su complejidad social, sus vínculos duraderos y sus sofisticadas capacidades de comunicación. Son capaces de producir una amplia gama de vocalizaciones, incluyendo silbidos característicos, que son únicos para cada individuo y se utilizan para el reconocimiento individual y la comunicación. Se cree que el silbido característico de un delfín mular funciona de forma similar a un nombre, permitiendo a los individuos reconocerse y comunicarse entre sí.

Hembra de delfín mular y su cría | foto Paul Harrison en Wikimedia Commons

Los investigadores analizaron grabaciones de delfines mulares salvajes en aguas cercanas a la bahía de Sarasota, Florida (Estados Unidos), para analizar la aparición del lenguaje de bebé en estos animales. Se centraron en los silbidos característicos producidos por delfines hembra en presencia o ausencia de sus crías dependientes. Descubrieron que los delfines hembra producían silbidos característicos con frecuencias máximas significativamente más altas y rangos de frecuencia más amplios cuando se grababan con sus propias crías dependientes en comparación con cuando no estaban con ellas.

Estos resultados coinciden con las frecuencias fundamentales más altas y los rangos de tono más amplios observados en el lenguaje de bebé humano. Los resultados sugieren que los delfines mulares, al igual que los humanos, modifican sus vocalizaciones en presencia de sus crías para facilitar la atención, el establecimiento de vínculos afectivos y el aprendizaje vocal en las crías de delfín, de forma similar a como lo hacen las madres en los niños humanos.

La presencia del lenguaje de bebé en los delfines mulares demuestra la evolución convergente de este estilo de comunicación en un mamífero no humano. La evolución convergente se refiere a la evolución independiente de rasgos similares en distintas especies, a menudo en respuesta a presiones ambientales o nichos ecológicos similares. Este fenómeno es común en la naturaleza y permite comprender la importancia adaptativa de ciertos rasgos.

También pone de relieve el potencial de estos animales para servir como un poderoso modelo animal para el estudio de la evolución del aprendizaje vocal y el lenguaje. La capacidad de vocalizar y de aprender de las vocalizaciones es un rasgo compartido tanto por los humanos como por los delfines, y el estudio de las similitudes y diferencias de estas capacidades puede aportar ideas sobre la evolución del lenguaje y la comunicación.


Fuentes

Laela S. Sayigh et al., Bottlenose dolphin mothers modify signature whistles in the presence of their own calves, Proceedings of the National Academy of Sciences (2023). DOI:10.1073/pnas.2300262120


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