Arqueólogos de la Universidad Flinders han identificado raras imágenes de embarcaciones molucas procedentes de las islas orientales de Indonesia en pinturas rupestres que pueden aportar las primeras pruebas arqueológicas de visitantes del sudeste asiático procedentes de algún lugar que no sea Makassar, en las islas Célebes.

Según la investigación, el arte rupestre ofrece nuevas pruebas de encuentros elusivos y hasta ahora no registrados entre los indígenas de Awunbarna, en la Tierra de Arnhem, y visitantes de las Molucas, al norte de Australia.

Dos embarcaciones representadas en el arte rupestre presentan motivos que aparecen en los tipos de embarcaciones molucas del sudeste asiático, que no se parecen a los prahus macasanos ni a las embarcaciones occidentales que aparecen en otros lugares de contacto del norte de Australia y ofrecen suficientes detalles para ayudar a confirmar su identidad.

Tierra de Arnhem y Maluku Tenggara. (Mapa de Mick de Ruyter, 2022) | foto Flinders University

Además de su forma y configuración distintivas, ambas embarcaciones parecen exhibir banderas triangulares, gallardetes y adornos de proa que indican su estatus marcial. La comparación de estas dos representaciones con embarcaciones registradas históricamente en las islas del sudeste asiático indica que probablemente procedían del este de Maluku Tenggara, en Indonesia.

Las representaciones rupestres de embarcaciones molucas en Awunbarna pueden significar, en cambio, que los aborígenes que viajaban hacia el norte encontraron embarcaciones como éstas y pintaron el arte rupestre a su regreso a casa.

En sus conclusiones, publicadas en la revista History Archaeology, los investigadores afirman que la naturaleza de las ilustraciones implica un grado de conocimiento íntimo de las embarcaciones a través de una observación prolongada o de cerca, o de haber viajado en ellas.

Una tabla de proa o kora ulu en un barco de las Molucas | foto Flinders University

Las «embarcaciones de combate» molucas identificadas en las pinturas están probablemente vinculadas al comercio, la pesca, la explotación de recursos, la caza de cabezas o la esclavitud, y la presencia de tales naves implica casos de violencia física o al menos una proyección de poder.

Los investigadores afirman que aún no está clara la explicación de los encuentros entre los artistas aborígenes de Amburbarna y estas embarcaciones molucas, y que otras investigaciones con otras fuentes de pruebas o enfoques diferentes podrían completar el cuadro.

El Dr. Mick de Ruyter, primer autor y arqueólogo marítimo de la Universidad Flinders, afirma que esta identificación, hasta ahora única, de las embarcaciones molucas ofrece pruebas de oscuros encuentros entre los aborígenes del norte de Australia y los habitantes de las islas del sudeste asiático, aunque el misterio sigue rodeando la naturaleza exacta de estos encuentros.

Foto Flinders University

Estos motivos apoyan las ideas existentes de que los viajes esporádicos o accidentales desde Indonesia a la costa australiana tuvieron lugar antes o junto a las visitas regulares de pesca del trepang.

La arqueóloga marítima de la Universidad Flinders y coautora, la profesora asociada Wendy van Duivenvoorde, afirma que los exploradores holandeses de las Molucas informaron ya a mediados del siglo XVII de que los habitantes de las islas navegaban regularmente a la costa norte de Australia.

Los comerciantes holandeses establecieron acuerdos con los ancianos de Maluku Tenggara para obtener productos como el caparazón de tortuga y el trepang, que podrían haber obtenido durante los viajes a Australia. Los isleños de Maluku Tenggara también tenían fama de asaltantes y guerreros, y recorrían el extremo oriental del archipiélago.

Independientemente de la motivación que impulsó la pintura de estas embarcaciones, la presencia de estos barcos de combate proporciona pruebas directas de la diversidad étnica de los marineros del sudeste asiático insular conocidos por los artistas de Arnhem Land y demuestra además los problemas asociados con el uso del término genérico «Macassan» para las representaciones de embarcaciones no europeas.

Regata de Perahu, Molucas | Foto Nationaal Museum van Wereldculturen

La presencia de navíos de combate molucos en la Tierra de Arnhem supondría una desviación significativa del relato aceptado de la pesca y el comercio costeros macasanos y tiene importantes implicaciones para la comprensión del contacto cultural con el sudeste asiático.

El coautor y arqueólogo, el doctor Daryl Wesley, afirma que esta combinación única de forma, proporción y configuración en los dibujos de arte rupestre está ausente de las fuentes históricas sobre embarcaciones aborígenes.

Los dibujos que hemos identificado no parecen representar ningún tipo de embarcación europea o colonial conocida. Hay «canoas» similares representadas en el arte rupestre de otros lugares de la costa norte de Australia, pero ninguna aparece con detalles similares a las de Awunbarna. El candidato más cercano es la embarcación vernácula indígena australiana más elaborada, las canoas de las islas del Estrecho de Torres.

Esta identificación de embarcaciones de combate molucas tiene implicaciones significativas para las razones por las que los marineros de estas islas pueden haber estado en la costa norte de Australia, y posteriormente para los encuentros interculturales en la costa de la Tierra de Arnhem.


Fuentes

Flinders University | de Ruyter, M., Wesley, D., van Duivenvoorde, W. et al. Moluccan Fighting Craft on Australian Shores: Contact Rock Art from Awunbarna, Arnhem Land. Hist Arch (2023). doi.org/10.1007/s41636-023-00390-7


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