En un manuscrito del siglo XV se ha hallado un registro sin precedentes de actuaciones cómicas medievales en directo. Los estridentes textos -que se burlan de reyes, sacerdotes y campesinos, animan al público a emborracharse y lo escandalizan con bofetadas- arrojan nueva luz sobre el famoso sentido del humor británico y el papel desempeñado por los juglares en la sociedad medieval.

Los textos contienen el uso más antiguo registrado de “red herring” (literalmente arenque rojo, un recurso literario que supone una falacia lógica desviando la atención y llevando a los espectadores a una falsa conclusión), formas extremadamente raras de literatura medieval, así como un conejo asesino digno de los Monty Python. El descubrimiento cambia la forma en que debemos pensar sobre la cultura cómica inglesa entre Chaucer y Shakespeare.

A lo largo de la Edad Media, los juglares viajaban entre ferias, tabernas y salones baroniales para entretener a la gente con canciones e historias. Los juglares de ficción son habituales en la literatura medieval, pero las referencias a intérpretes reales son escasas y fugaces. Tenemos nombres de pila, pagos, instrumentos que tocaban y, a veces, lugares, pero hasta ahora prácticamente ninguna prueba de su vida o su trabajo.

El Dr. James Wade, de la Facultad de Filología Inglesa de la Universidad de Cambridge y del Girton College, encontró los textos por casualidad mientras investigaba en la Biblioteca Nacional de Escocia. Entonces tuvo un «momento de epifanía» cuando se dio cuenta de que el escriba había escrito: Por mí, Richard Heege, porque estuve en ese banquete y no bebí.

Nota del escriba «Por mí, Richard Heege, porque estuve en aquella fiesta y no bebí», en el Manuscrito Heege (parte inferior del verso de la p. 60). Esto llamó la atención del Dr. James Wade, investigador de Cambridge | foto National Library of Scotland

Era una intrigante muestra de humor y es raro que los escribas medievales compartan tanto de su carácter, dice Wade. Eso le llevó a investigar cómo, dónde y por qué Heege había copiado los textos.

El estudio de Wade, publicado en The Review of English Studies, se centra en el primero de los nueve cuadernillos misceláneos del «Manuscrito de Heege». Este cuadernillo contiene tres textos y Wade concluye que, hacia 1480, Heege los copió de una ayuda memoria, hoy perdida, escrita por un juglar desconocido que actuaba cerca de la frontera entre Derbyshire y Nottinghamshire. Los tres textos comprenden un romance burlesco con rima de cola titulado The Hunting of the Hare (La caza de la liebre), un sermón falso en prosa y The Battle of Brackonwet (La batalla de Brackonwet), un verso aliterado sin sentido.

La mayor parte de la poesía, las canciones y los cuentos medievales se han perdido, afirma Wade. Los manuscritos suelen conservar reliquias de arte elevado. Esto es otra cosa. Es loco y ofensivo, pero igual de valioso. La comedia stand-up siempre ha implicado asumir riesgos, y estos textos son arriesgados. Se burlan de todos, de los de arriba y de los de abajo.

Los secretos del librito han estado ocultos a plena vista porque, en opinión de Wade, los estudios previos se han centrado en cómo se hizo el manuscrito y han pasado por alto su significado cómico.

Wade relacionó múltiples pistas que apuntan al repertorio de un juglar. Los tres textos son humorísticos y están diseñados para ser interpretados en directo: el narrador pide a su público que preste atención y le pase una copa. Todos los textos incluyen chistes para atraer al público local y muestran una conciencia lúdica del tipo de público diverso y festivo ante el que sabemos que actuaban los juglares.

Parte del poema «La caza de la liebre» del Manuscrito de Heege (verso de la p. 4), en el que aparece el conejo asesino. Las primeras líneas dicen: «Jack Wade nunca estuvo tan triste / Como cuando la liebre le pisó la cabeza / Por si le hubiera arrancado la garganta» | foto National Library of Scotland

Wade cree que el juglar escribió parte de su actuación porque sus numerosas secuencias sin sentido habrían sido extremadamente difíciles de recordar. No se dio a sí mismo el tipo de repetición o trayectoria de la historia que habría hecho las cosas más fáciles de recordar, dice Wade. Aquí tenemos a un animador hecho a sí mismo, con muy poca educación, creando un material realmente original e irónico. Conocer a alguien así de esta época es increíblemente raro y emocionante.

Se cree que muchos juglares tenían trabajos diurnos, como labradores y vendedores ambulantes, pero actuaban por la noche y los fines de semana. Algunos viajaban por todo el país, mientras que otros se limitaban a un circuito de locales, como cree Wade que hizo éste. Se pueden encontrar ecos del humor de este juglar en espectáculos como Mock the Week, comedias de situación y slapstick. La autoironía y el convertir al público en el blanco de la broma siguen siendo muy característicos de la comedia stand-up británica.

Los textos amplían lo que creíamos que hacían los juglares. Las descripciones ficticias sugieren que interpretaban baladas sobre Robin Hood, romances caballerescos, historias de aventuras y canciones sobre grandes batallas. Estos textos son mucho más cómicos y ofrecen desde lo satírico, irónico y disparatado hasta lo tópico, interactivo y metacómico. Es un festín de comedia, dice Wade.

La caza de la liebre es un poema sobre campesinos repleto de chistes y absurdas bufonadas. En el poema aparecen campesinos ficticios, como Davé de los Dale y Jack Wade, que podrían ser de cualquier pueblo medieval. Una escena recuerda al «Conejo asesino de Caerbannog» de los Monty Python:

Jack Wade nunca estuvo tan triste / Como cuando la liebre le pisó la cabeza / Por si le hubiera arrancado la garganta.

Un conejo ejecuta al cazador, ilustración del manuscrito Royal MS 10 E IV | foto British Library

El Dr. Wade dice: Los chistes de conejos asesinos tienen una larga tradición en la literatura medieval. Chaucer lo hizo un siglo antes en los Cuentos de Canterbury.

Los textos incluyen uno de los pocos ejemplos que se conservan de sermón simulado en inglés medio, siendo el más famoso el Prólogo de la Esposa de Bath, de Chaucer. Este ejemplo se dirige cómicamente a su público como «criaturas malditas» e incorpora fragmentos de canciones para beber, entre ellas: Bebe tú por mí y yo por ti y alza tu copa y Dios no ama ni al caballo ni a la yegua, sino a los hombres alegres que en la copa pueden mirar.

Wade explica: Se trata de un juglar diciéndole a su público, tal vez personas de muy distinta posición social, que se emborrachen y sean alegres entre sí. El sermón ridiculiza a la aristocracia y, al hacerlo, constituye el primer uso registrado del término red herring (“arenque rojo”) para referirse a una pista falsa.

Tres reyes comen tanto que 24 bueyes salen de sus vientres luchando a espada. Los bueyes se descuartizan tanto que quedan reducidos a tres «arenques rojos». El Dr. Wade afirma: Las imágenes son extrañas, pero el juglar debía de saber que la gente captaría esta referencia a los arenques rojos. Los reyes quedan reducidos a meras distracciones. ¿Para qué sirven los reyes? Para la gula. ¿Y cuál es el resultado de la gula? Una pompa absurda que crea distracciones, ‘arenques rojos’.

La batalla de Brakonwet es un verso aliterado sin sentido, muy poco frecuente en el inglés medio. En el texto aparecen Robin Hood, osos justadores, abejorros luchadores y cerdos juerguistas. El poema nombra varios pueblos cercanos a la frontera entre Derbyshire y Nottinghamshire e invita al público a imaginar incidentes absurdos en su vecindario.

P.9 recto del Manuscrito de Heege. «Red herring» aparece a 3-4 líneas del final de la página | foto National Library of Scotland

El poema incluye una hábil demostración de versos aliterados y un ingenioso doble sentido en el verso: «In a slommuryng of slepe, for-slokond with ale«. For-slokond podría significar tanto «apagado» como «empapado». Wade dice: No deberíamos asumir que los artistas populares no eran capaces de logros poéticos. Este juglar claramente lo era.

Richard Heege era un clérigo doméstico y tutor de la familia Sherbrooke, perteneciente a la alta burguesía de Derbyshire. Al parecer, Heege tenía sentido del humor y una afición por la literatura que otros consideraban demasiado vulgar para conservarla en manuscrito. Heege nos ofrece el más raro atisbo de un mundo medieval rico en narraciones orales y entretenimientos populares, afirma Wade.

Cuando este juglar actuaba, aún se libraba la Guerra de las Dos Rosas y la vida era dura para la mayoría de los habitantes de Inglaterra. Pero, dice Wade, estos textos nos recuerdan que el entretenimiento festivo florecía en una época de creciente movilidad social.

La gente de entonces salía de fiesta mucho más que hoy, así que los juglares tenían muchas oportunidades de actuar. Eran figuras muy importantes en la vida de la gente, en toda la jerarquía social. Estos textos nos ofrecen una instantánea de la vida medieval bien vivida.

Podrían encontrarse más pruebas, pero Wade subraya que es poco probable que se hayan conservado escritos juglarescos y que deberíamos buscar otro tipo de pruebas, como los textos de Hegge, que proporcionan un valioso testimonio de las actuaciones en vivo.


Fuentes

The bawdy bard: A unique record of medieval live comedy performance has been identified in a 15th-century manuscript (Tom Almeroth-Williams, University of Cambridge) | J. Wade, ‘Entertainments from a medieval minstrel’s repertoire book’, The Review of English Studies (2023). DOI: 10.1093/res/hgad053


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