Existe una enorme región rica en minerales en el Océano Pacífico, aproximadamente dos veces mayor que la India, denominada Zona Clarion-Clipperton (ZCC), que ya ha sido dividida y asignada a empresas para la futura explotación minera de aguas profundas. Para comprender mejor lo que puede estar en peligro una vez que las empresas empiecen a extraer, un equipo de biólogos ha elaborado la primera «lista de control de la ZCC» recopilando todos los registros de especies de anteriores expediciones de investigación a la región.

Sus estimaciones de la diversidad de especies de la ZCC, publicadas en la revista Current Biology el 25 de mayo, incluyen un total de 5.578 especies diferentes encontradas en la región, de las que se calcula que entre el 88% y el 92% son totalmente nuevas para la ciencia.

Compartimos este planeta con toda esta asombrosa biodiversidad, y tenemos la responsabilidad de comprenderla y protegerla, declaró Muriel Rabone, ecóloga de los fondos marinos del Museo de Historia Natural de Londres (Reino Unido).

El area del Océano Pacífico investigada | foto Muriel Rabone et al./Cell Press

Con una extensión de seis millones de kilómetros cuadrados desde Hawai hasta México, la ZCC es una de las regiones más vírgenes del océano mundial. Para estudiarla, los investigadores se adentran en el Océano Pacífico en cruceros de investigación que emplean técnicas de muestreo que van desde las más técnicas, como vehículos teledirigidos que recorren el fondo oceánico, hasta las más sencillas, como una caja resistente que se posa en el fondo (lo que se conoce como «box core sampling»).

Es un barco grande, pero parece diminuto en medio del océano. Se podían ver las tormentas; es muy dramático, dijo Rabone. Y era asombroso: en cada caja de muestras veíamos especies nuevas.

Al analizar más de 100.000 registros de criaturas halladas en la ZCC durante estas expediciones a las profundidades marinas, Rabone y sus coautores descubrieron que sólo seis de las nuevas especies halladas en la ZCC -entre ellas un pepino de mar, un nematodo y una esponja carnívora- se habían visto en otras regiones. También descubrieron que los tipos de animales más comunes en la ZCC son los artrópodos (invertebrados con articulaciones segmentadas), los gusanos, los equinodermos (invertebrados espinosos como los erizos de mar) y las esponjas.

Algunas de las nuevas especies encontradas | foto Muriel Rabone et al./Cell Press

Hay algunas especies extraordinarias. Algunas de las esponjas parecen las clásicas esponjas de baño y otras parecen jarrones. Son preciosas, dice Rabone de las muestras del CCZ. Una de mis favoritas son las esponjas de cristal. Tienen esas pequeñas espinas y, al microscopio, parecen diminutas lámparas de araña o pequeñas esculturas.

De cara al futuro, el equipo subraya la importancia de aumentar los esfuerzos de investigación cohesiva, colaborativa y multidisciplinar en la ZCC para conocer mejor la biodiversidad de la región. Subrayan la importancia de conocer mejor las especies recién descubiertas y su relación con el entorno que las rodea. Además, instan a los investigadores a profundizar en la biogeografía de la región para entender mejor, por ejemplo, por qué ciertas especies se agrupan en regiones geológicas concretas.

Hay tantas especies maravillosas en la ZCC que, ante la posibilidad de que se lleve a cabo una explotación minera, es doblemente importante que sepamos más sobre estos hábitats tan poco estudiados, afirma Rabone.


Fuentes

Cell Press | Muriel Rabone, Joris H. Wiethase et al., How many metazoan species live in the world’s largest mineral exploration region?. Current Biology, doi.org/10.1016/j.cub.2023.04.052


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