Investigadores de la Universidad de Tromsø (UiT) en Noruega, en colaboración con REV Ocean, han descubierto un volcán de lodo. Se trata del segundo volcán de este tipo hallado en aguas noruegas. El volcán fue descubierto el 7 de mayo de 2023 y ha sido bautizado como volcán de lodo Borealis.

Este inusual fenómeno geológico fue descubierto a bordo del buque de investigación Kronprins Haakon utilizando un vehículo submarino operado por control remoto llamado ROV Aurora.

El descubrimiento se produjo en el suroeste del mar de Barents, en la parte exterior de Bjørnøyrenna. El volcán se encuentra a unas 70 millas náuticas (129 kilómetros) al sur de la Isla Bjørnøya, a una profundidad de 400 metros.

Ver una erupción submarina en tiempo real me recuerda lo ‘vivo’ que está nuestro planeta, afirma la profesora Giuliana Panieri, jefa de la expedición e investigadora principal del proyecto de la UiT.

El cuadrado rojo marca el lugar donde se descubrió el volcán | foto Universidad de Tromsø

Gases de efecto invernadero

El volcán recién descubierto se encuentra en el interior de un cráter de unos 300 metros de ancho y 25 metros de profundidad. Lo más probable es que sea el resultado de una erupción natural catastrófica que liberó bruscamente cantidades masivas de metano justo después de la última glaciación, hace 18.000 años.

El volcán, de unos 7 metros de diámetro y 2,5 metros de altura, emite continuamente un líquido rico en metano. El metano es un gas de efecto invernadero muy potente una vez que llega a la atmósfera.

Este descubrimiento ayudará a los científicos a comprender el efecto de fenómenos localizados pero persistentes en el balance mundial de metano y su impacto en los ecosistemas.

No excluimos la posibilidad de descubrir otros volcanes de lodo en el mar de Barents. Sólo gracias a una buena colaboración y a una tecnología avanzada podemos hacer tales descubrimientos, afirma Panieri.

Tesoros ocultos

El único volcán de lodo conocido en aguas noruegas, el volcán Håkon Mosby, fue descubierto en 1995. Se encuentra a 1.250 metros de profundidad en el fondo marino, al sur de Svalbard, a 72°N.

Estos peculiares volcanes son ventanas directas al interior de la Tierra, ya que erupcionan principalmente agua y sedimentos finos desde profundidades de varios cientos de metros a unos pocos kilómetros. También proporcionan una pista sobre los entornos que han existido en la Tierra en el pasado.

Entender la evolución y composición de los fluidos nos ayuda a comprender su impacto potencial en el balance global de metano y puede informar sobre lo que ocurre en otros planetas, afirma Panieri.

Detalle del volcán | foto Universidad de Tromsø/AKMA3

El cráter del volcán recién descubierto alberga una rica vida en el fondo marino, que prospera en los escarpados flancos de las costras carbonatadas formadas hace miles de años. Este hábitat único incluye anémonas de mar, esponjas, esponjas carnívoras, estrellas de mar, corales, arañas de mar y crustáceos. Dentro del cráter también hay zonas de extensos tapices bacterianos y gusanos poliquetos.

Explorar el fondo marino y descubrir nuevas filtraciones de metano es como encontrar un tesoro escondido. Está lleno de sorpresas. Hemos encontrado miles de ellas. Sin embargo, cada vez que bajamos al fondo marino, tenemos la sensación de que apenas estamos empezando a comprender la vasta e increíble diversidad de estos sistemas de filtraciones, afirma el profesor Stefan Buenz, que también colabora en la dirección de la expedición.

Refugio del impacto humano

El Director del Censo Oceánico y de Ciencias Oceánicas de REV, Alex Rogers, que participa en la expedición, declaró: Durante esta expedición hemos descubierto que estos cráteres reventados son refugios únicos frente a los impactos humanos, como la pesca de arrastre de animales marinos frágiles como corales y esponjas.

Ha sido un honor formar parte de este equipo internacional de estudiantes y científicos. Me uní a la expedición para manejar un nuevo instrumento de metano en tiempo real, pero ha sido increíble explorar estas hermosas zonas, dice Beckett Colson, investigadora postdoctoral del WHOI.

Como estudiante que sólo ha visto volcanes de lodo en tierra, fue una experiencia increíble ver uno en el fondo marino. Se podía ver la sorpresa, la emoción y la alegría que se extendió por el equipo en el mismo momento en que lo vimos en la pantalla. Mi primer pensamiento fue: «¡Quiero bajar y meter el brazo!, dice Irene Viola, estudiante Erasmus de la UiT.


Fuentes

Ny vulkan oppdaget i Barentshavet (Bludd, Ellen Kathrine, Universidad de Tromsø)


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