¿Por qué desaparecieron los vikingos de Groenlandia 400 años después de establecerse allí? Una nueva investigación dirigida por la Universidad de Harvard y la Universidad Estatal de Pensilvania, basada en registros geológicos y climáticos, concluye que el aumento del nivel del mar contribuyó probablemente a la desaparición de los vikingos de la isla en el siglo XV.

El cambio del nivel del mar es un elemento integral que falta en la historia de los vikingos, afirmó Richard Alley, catedrático de Geociencias de la Universidad Estatal de Pensilvania y coautor del estudio que se publica en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Alley señaló que el cambio del nivel del mar siempre ha afectado a las personas, y seguirá haciéndolo. Hoy en día, muchas más personas son vulnerables a la subida del nivel del mar en un mundo que se calienta, afirmó. Para ayudar a estas personas, necesitaremos comprender mejor los grandes factores que impulsan la subida del nivel del mar, como el deshielo, la expansión de las aguas oceánicas y la «extracción» de aguas subterráneas bombeando más de lo que se devuelve. Pero esto debe combinarse con el conocimiento de las condiciones locales, como se ha hecho en este estudio, porque algunas costas son más vulnerables que otras.

Entorno regional e historia del hielo. (A) El asentamiento oriental del sur de Groenlandia. El recuadro muestra la totalidad de Groenlandia; el gris oscuro representa la cubierta de hielo en tierra en la actualidad, el gris claro la tierra y el blanco el océano. Ocho estrellas negras muestran las ubicaciones de los emplazamientos vikingos aquí considerados y también Nanortalik, donde se han recogido datos relativos del nivel del mar del Holoceno tardío | foto Marisa Borreggine et al./PNAS

La causa del abandono vikingo de Groenlandia no se entiende del todo, explicó. Es probable que se debiera a una combinación de factores, pero el equipo descubrió que el periodo coincide con una época de grandes cambios climáticos, desde el Periodo Cálido Medieval (900 a 1250 d.C.) a la Pequeña Edad de Hielo (1250 a 1900 d.C.) en la que la capa de hielo del sur de Groenlandia se reajustó, creciendo y ocupando una mayor parte de la masa continental de la isla.

Utilizando modelos geofísicos, los investigadores demostraron que la readaptación de la capa de hielo habría hecho subir el nivel del mar unos tres metros, o casi tres metros. Descubrieron que el retroceso habría provocado un aumento del nivel del mar cerca del margen de hielo debido al aumento de la atracción gravitatoria hacia la capa de hielo y al asentamiento de la corteza terrestre.

Esto empujó hacia abajo la tierra a su alrededor, algo así como la abolladura que se forma a tu alrededor si te sientas en una cama de agua; de forma menos intuitiva, la masa de hielo es tan grande que atrae significativamente el océano hacia ella, explicó Alley. La mayor masa de hielo cerca de la costa elevó el océano.

Inundación costera del asentamiento oriental entre 1000 y 1450 d.C., aproximadamente el periodo de ocupación vikinga. El sombreado beige representa la tierra sobre el nivel del mar en 1450, el azul oscuro la zona oceánica en 1000 y el azul claro la costa inundada entre 1000 y 1450. Las estrellas del mapa indican las zonas de interés arqueológico | foto Marisa Borreggine et al./PNAS

Un cambio tan drástico del nivel del mar en un periodo de tiempo relativamente corto habría hecho que los asentamientos cercanos al margen de hielo fueran especialmente vulnerables a las inundaciones graduales y a la pérdida de terreno habitable, explicó. Los análisis de los restos humanos y animales de la región muestran que, a partir de principios del siglo XII, los vikingos podrían haber cambiado gradualmente su dieta, pasando de una mayoría de ganado terrestre a animales marinos como el pescado y la foca.

Marisa Borreggine, autora principal del artículo, afirma: La idea de que los vikingos fracasaron completamente a la hora de adaptarse al medio ambiente se ha ido desplazando hacia argumentos que sostienen que tuvieron que hacer frente a una miríada de desafíos, que iban desde el malestar social, la agitación económica, los problemas políticos y el cambio medioambiental.

Ruinas de Brattahlíð, la granja de Erik el Rojo en Groenlandia / foto PederM en Wikimedia Commons

Borreggine añade que, al igual que el cambio climático en la actualidad, el aumento del nivel del mar experimentado por los vikingos se vio agravado por factores físicos y sociales. Habrían experimentado una mayor vulnerabilidad a las tormentas, la erosión costera y la interrupción del drenaje, agravada por los cambios físicos de su entorno. Desde el punto de vista social, habrían experimentado un cambio drástico en los recursos y, con el tiempo, habrían pasado a depender más del sustento marino que del terrestre.

Aunque existen paralelismos modernos, hay una diferencia fundamental entre los cambios climáticos experimentados por los vikingos y la sociedad actual. Los vikingos no tenían otra opción, explica Borreggine. No pudieron detener la Pequeña Edad de Hielo. Nosotros podemos mitigar el cambio climático. Los vikingos estaban atrapados en él.

Otros autores del trabajo son Konstantin Latychev, Sophie Coulson, Evelyn Powell, Jerry Mitrovica, de la Universidad de Harvard, y Glenn Milned, de la Universidad de Ottawa. El trabajo ha contado con el apoyo de la Fundación Heising-Simons, la Beca Postdoctoral del Director del Laboratorio Nacional de Los Álamos, la NASA, la Universidad de Harvard y la Fundación John D. y Catherine T. MacArthur.


Fuentes

The Pennsylvania State University | Marisa Borreggine, Konstantin Latychev et al., Sea-level rise in Southwest Greenland as a contributor to Viking abandonment. PNAS, April 17, 2023. 120 (17) e2209615120, doi.org/10.1073/pnas.2209615120


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