Estiman que la Peste Negra surgió décadas o incluso siglos antes de que se documentara históricamente en Europa

Investigadores del Centro de ADN Antiguo de McMaster estudiaron más de 600 secuencias genómicas de Yersinia pestis, la bacteria causante de la peste | foto Museo de Arqueología de Londres

Con el fin de comprender mejor los orígenes y el movimiento de la peste bubónica, tanto en la antigüedad como en la actualidad, investigadores de la Universidad McMaster, la Universidad de Sydney y la Universidad de Melbourne han llevado a cabo un minucioso examen granular de cientos de secuencias genómicas modernas y antiguas, creando el mayor análisis de este tipo.

A pesar de los enormes avances en la tecnología y el análisis del ADN, el origen, la evolución y la propagación de la peste siguen siendo notoriamente difíciles de precisar.

La peste es responsable de las dos mayores y más mortíferas pandemias de la historia de la humanidad. Sin embargo, el flujo y reflujo de las mismas, por qué algunas se extinguen y otras persisten durante años ha confundido a los científicos.

En un artículo publicado en la revista Communications Biology, investigadores de McMaster utilizan datos y análisis exhaustivos para trazar la complejísima historia de Y. pestis, la bacteria causante de la peste.

La investigación incluye un análisis de más de 600 secuencias genómicas de todo el mundo, que abarca desde la primera aparición de la peste en humanos hace 5.000 años hasta la peste de Justiniano, la peste negra medieval y la actual (o tercera) pandemia, que comenzó a principios del siglo XX.

Foto McMaster University

La peste fue la mayor pandemia y el mayor acontecimiento de mortalidad de la historia de la humanidad. Cuándo surgió y a partir de qué huésped puede arrojar luz sobre su origen, por qué irrumpió continuamente a lo largo de cientos de años y se extinguió en algunos lugares pero persistió en otros, explica el genetista evolutivo Hendrik Poinar, director del Centro de ADN Antiguo de McMaster. Y, en última instancia, por qué mató a tanta gente.

Poinar es investigador principal del Instituto Michael G. DeGroote de Investigación de Enfermedades Infecciosas y del Nexo Global de Canadá para Pandemias y Amenazas Biológicas en McMaster.

El equipo estudió genomas de cepas de distribución mundial y de distintas edades y determinó que Y. pestis tiene un reloj molecular inestable. Esto hace especialmente difícil medir el ritmo al que se acumulan las mutaciones en su genoma a lo largo del tiempo, que luego se utilizan para calcular las fechas de aparición.

Como Y. pestis evoluciona a un ritmo muy lento, es casi imposible determinar con exactitud dónde se originó.

Los humanos y los roedores han transportado el patógeno por todo el mundo a través de los viajes y el comercio, lo que ha permitido que se extienda más rápido de lo que ha evolucionado su genoma. Por ejemplo, las secuencias genómicas halladas en Rusia, España, Inglaterra, Italia y Turquía, a pesar de estar separadas por años, son todas idénticas, lo que plantea enormes dificultades para determinar la ruta de transmisión.

Para resolver el problema, los investigadores desarrollaron un nuevo método para distinguir poblaciones específicas de Y. pestis, lo que les permitió identificar y datar cinco poblaciones a lo largo de la historia, incluidos los linajes pandémicos antiguos más famosos, que ahora estiman que surgieron décadas o incluso siglos antes de que la pandemia se documentara históricamente en Europa.

Para reconstruir adecuadamente las pandemias de nuestro pasado, presente y futuro, los contextos histórico, ecológico, medioambiental, social y cultural son igualmente significativos.

Explica que las pruebas genéticas por sí solas no bastan para reconstruir el calendario y la propagación de pandemias de peste a corto plazo, lo que tiene implicaciones para futuras investigaciones relacionadas con pandemias pasadas y la progresión de brotes en curso como el de COVID-1.


Fuentes

McMaster University | Eaton, K., Featherstone, L., Duchene, S. et al. Plagued by a cryptic clock: insight and issues from the global phylogeny of Yersinia pestis. Commun Biol 6, 23 (2023). doi.org/10.1038/s42003-022-04394-6