Los humanos llevan usando pieles de oso al menos 300.000 años

Metatarso de un oso de las cavernas con marcas de corte | foto Volker Minkus

Un equipo de investigadores de la Universidad de Tubinga y del Centro Senckenberg de Evolución Humana y Paleoambiente de Tubinga examina las huellas en huesos del yacimiento arqueológico de Schöningen, en Baja Sajonia.

Los humanos han utilizado pieles de oso para protegerse del frío desde hace al menos 300.000 años. Así lo sugieren las marcas de corte en el metatarso y la falange de un oso cavernario descubierto en el yacimiento del Paleolítico Inferior de Schöningen, en Baja Sajonia (Alemania). Esto lo convierte en uno de los ejemplos más antiguos de este tipo en el mundo.

La investigación fue realizada por un equipo arqueológico de la Universidad de Tubinga, el Centro Senckenberg para la Evolución Humana y el Paleoambiente (SHEP) de Tubinga, junto con un colega de la Universidad de Leiden. El estudio se ha publicado en la revista Journal of Human Evolution.

Los osos cavernarios podían alcanzar una longitud de más de tres metros y un peso de más de una tonelada durante las glaciaciones. Durante los periodos cálidos, como en Schöningen, eran algo más pequeños | dibujo de Benoit Clarys

Las marcas de corte en los huesos se interpretan a menudo en arqueología como una indicación de la utilización de la carne, explica el investigador de Tubinga Ivo Verheijen. Pero apenas se recupera carne de los huesos de manos y pies. En este caso, podemos atribuir unas marcas de corte tan finas y precisas al cuidadoso despojamiento de la piel.

El pelaje invernal de los osos está formado por pelos largos que forman una capa protectora aireada y pelos cortos y densos que aíslan especialmente bien. Los osos, incluidos los extintos osos de las cavernas, necesitaban un pelaje muy aislante para hibernar.

Pareja de Homo heidelbergensis vistiendo pieles de oso cavernario para protegerse del frío. | foto Benoit Clarys

Estas marcas de corte recién descubiertas son un indicio de que hace unos 300.000 años los habitantes del norte de Europa podían sobrevivir en invierno gracias, en parte, a las cálidas pieles de oso, afirma la investigadora, doctoranda en el proyecto de investigación de Schöningen y empleada de la Oficina del Patrimonio Estatal de Baja Sajonia.

Pero, ¿cómo se obtenían las pieles de oso? Schöningen desempeña un papel crucial en el debate sobre el origen de la caza, porque aquí se descubrieron las lanzas más antiguas del mundo, prosigue Ivo Verheijen. ¿Cazaban también osos los habitantes de aquella época? Hay algunos indicios para ello, afirma el investigador. Si en un yacimiento arqueológico sólo se encuentran animales adultos, suele considerarse un indicio de caza: en Schöningen, todos los huesos y dientes de oso pertenecían a individuos adultos.

Además, dijo, la piel del oso debe retirarse poco después de la muerte del animal, ya que de lo contrario se pierde el pelo y la piel queda inservible. Como el animal estaba desollado, no podía llevar mucho tiempo muerto en ese momento, explica Verheijen.

Detalle de las precisas y finas marcas de corte en el metatarso de un oso de las cavernas. | foto Volker Minkus

El hallazgo abre una nueva perspectiva, afirma el profesor de Tubinga Nicholas Conard, director del proyecto de investigación de Schöningen. La ubicación de las marcas de corte indica que los osos de las cavernas también eran explotados por sus pieles. Así que los animales no sólo se utilizaban como alimento, sino que sus pieles también eran esenciales para sobrevivir al frío, afirma Conard. El uso de pieles de oso es probablemente una adaptación clave de los primeros humanos al clima del norte.

La excavación arqueológica en los yacimientos paleolíticos de Schöningen y la investigación científica son un proyecto a largo plazo de la Universidad de Tubinga en cooperación con el Centro Senckenberg de Evolución Humana y Paleoambiente de Tubinga y la Oficina del Patrimonio Estatal de Baja Sajonia. El proyecto está financiado por el Ministerio de Ciencia y Cultura de Baja Sajonia en Hannover.


Fuentes

Universität Tübingen | Ivo Verheijen, Britt M. Starkovich, Jordi Serangeli, Thijs van Kolfschoten, Nicholas J. Conard, Early evidence for bear exploitation during MIS 9 from the site of Schöningen 12 (Germany), Journal of Human Evolution (2022). DOI: 10.1016/j.jhevol.2022.103294