Encuentran las pruebas más antiguas del uso controlado del fuego para cocinar alimentos

Un craneo de carpa similar al encontrado con signos de haber sido cocinado | foto Tel Aviv University

Un equipo internacional formado por investigadores de la Universidad Hebrea de Jerusalén (HU), la Universidad de Tel Aviv (TAU) y la Universidad de Bar-Ilan (BIU), en colaboración con el Museo Steinhardt de Historia Natural, el Colegio Académico Oranim, la institución de Investigación Oceanográfica y Limnológica de Israel (IOLR), el Museo de Historia Natural de Londres y la Universidad Johannes Gutenberg de Maguncia, han realizado un notable descubrimiento científico. Un análisis minucioso de los restos de un pez parecido a la carpa encontrados en el yacimiento arqueológico de Gesher Benot Ya’aqov (GBY), en Israel, muestra que el pescado fue cocinado hace aproximadamente 780.000 años.

La cocción se define como la capacidad de procesar los alimentos controlando la temperatura a la que se calientan e incluye una amplia gama de métodos. Hasta ahora, los primeros indicios de cocción datan de hace aproximadamente 170.000 años. La cuestión de cuándo empezó el hombre primitivo a utilizar el fuego para cocinar los alimentos ha sido objeto de gran debate científico durante más de un siglo. Estos hallazgos arrojan nueva luz sobre la cuestión y se han publicado en Nature Ecology and Evolution.

El estudio fue dirigido por un equipo de investigadores: La Dra. Irit Zohar, investigadora del Museo Steinhardt de Historia Natural de la TAU y conservadora de las Colecciones Biológicas Beit Margolin del Colegio Académico Oranim, y la profesora de la HU Naama Goren-Inbar, directora de la excavación. El equipo de investigación también incluía a la Dra. Marion Prevost, del Instituto de Arqueología de la HU; la profesora Nira Alperson-Afil, del Departamento de Estudios Israelíes y Arqueología de la BIU; el Dr. Jens Najorka, del Museo de Historia Natural de Londres; el Dr. Guy Sisma-Ventura, del Instituto de Investigación Oceanográfica y Limnológica de Israel; el profesor Thomas Tütken, de la Universidad Johannes Gutenberg de Maguncia, y el profesor Israel Hershkovitz, de la Facultad de Medicina de la TAU.

Ubicación del yacimiento arqueológico de Gesher Benot Ya’aqov (GBY) en la ruta del Homo erectus fuera de África | foto Tel Aviv University

Según los doctores Zohar y Prevost: Este estudio demuestra la enorme importancia del pescado en la vida de los humanos prehistóricos, para su dieta y estabilidad económica. Además, al estudiar los restos de peces encontrados en Gesher Benot Ya’aqob pudimos reconstruir, por primera vez, la población de peces del antiguo lago Hula y demostrar que el lago albergaba especies de peces que se extinguieron con el tiempo. Estas especies incluían barbos gigantes (peces parecidos a las carpas) que alcanzaban hasta 2 metros de longitud. La gran cantidad de restos de pescado encontrados en el yacimiento demuestra su consumo frecuente por parte de los primeros humanos, que desarrollaron técnicas culinarias especiales. Estos nuevos hallazgos demuestran no sólo la importancia de los hábitats de agua dulce y de los peces que contenían para el sustento del hombre prehistórico, sino que también ilustran la capacidad de los humanos prehistóricos de controlar el fuego para cocinar los alimentos, y su comprensión de los beneficios de cocinar el pescado antes de comerlo.

En el estudio, los investigadores se centraron en los dientes faríngeos (utilizados para triturar alimentos duros como las conchas) pertenecientes a peces de la familia de las carpas. Estos dientes se encontraron en grandes cantidades en diferentes estratos arqueológicos del yacimiento. Mediante el estudio de la estructura de los cristales que forman el esmalte de los dientes (cuyo tamaño aumenta con la exposición al calor), los investigadores pudieron demostrar que los peces capturados en el antiguo lago Hula, adyacente al yacimiento, fueron expuestos a temperaturas adecuadas para su cocción, y no fueron simplemente quemados por un fuego espontáneo.

Una ilustración de homínidos explotando y cocinando Luciobarbus longiceps (barbo grande, Cyprinidae) en las orillas del paleo lago Hula (ilustración de Ella Maru) | foto Tel Aviv University

Hasta ahora, las pruebas del uso del fuego para cocinar se limitaban a yacimientos que se utilizaron mucho más tarde que el de GBY, en unos 600.000 años, y que se asocian en su mayoría a la aparición de nuestra propia especie, el homo sapiens.

El profesor Goren-Inbar añadió: El hecho de que la cocción del pescado sea evidente durante un periodo tan largo e ininterrumpido de asentamiento en el yacimiento indica una tradición continua de cocción de alimentos. Este es otro de los descubrimientos relacionados con las elevadas capacidades cognitivas de los cazadores-recolectores achelenses que estuvieron activos en la antigua región del Valle del Hula. Estos grupos estaban profundamente familiarizados con su entorno y los diversos recursos que les ofrecía. Además, demuestra que tenían un amplio conocimiento de los ciclos vitales de las distintas especies vegetales y animales. La adquisición de la destreza necesaria para cocinar los alimentos supone un importante avance evolutivo, ya que proporciona un medio adicional para aprovechar al máximo los recursos alimentarios disponibles. Incluso es posible que la cocción no se limitara al pescado, sino que incluyera también varios tipos de animales y plantas.

El Prof. Hershkovitz y el Dr. Zohar señalan que la transición de comer alimentos crudos a comer alimentos cocinados tuvo implicaciones dramáticas para el desarrollo y el comportamiento humano. Comer alimentos cocinados reduce la energía corporal necesaria para descomponer y digerir los alimentos, lo que permite el desarrollo de otros sistemas físicos. También provoca cambios en la estructura de la mandíbula y el cráneo humanos. Este cambio liberó a los humanos del intenso trabajo diario de buscar y digerir alimentos crudos, proporcionándoles tiempo libre para desarrollar nuevos sistemas sociales y de comportamiento.

Algunos científicos consideran que comer pescado fue un hito en el salto cuántico de la evolución cognitiva humana, ya que supuso un catalizador central para el desarrollo del cerebro humano. Afirman que comer pescado es lo que nos hizo humanos. Incluso hoy se sabe que los contenidos de la carne de pescado, como los ácidos grasos omega-3, el zinc y el yodo, entre otros, contribuyen en gran medida al desarrollo del cerebro.

El lugar del hallazgo | foto Tel Aviv University

El equipo de investigadores cree que la ubicación de las zonas de agua dulce, algunas de ellas en áreas que hace tiempo se secaron y se convirtieron en áridos desiertos, determinó la ruta de la migración del hombre primitivo desde África hasta el Levante y más allá. Estos hábitats no sólo proporcionaban agua potable y atraían a los animales a la zona, sino que la captura de peces en aguas poco profundas es una tarea relativamente sencilla y segura con una recompensa nutricional muy alta.

El equipo postula que la explotación de los peces en hábitats de agua dulce fue el primer paso en la ruta de los humanos prehistóricos fuera de África. El hombre primitivo empezó a comer pescado hace unos 2 millones de años, pero cocinar el pescado -como se ha descubierto en este estudio- supuso una auténtica revolución en la dieta de los achelenses y es una base importante para entender la relación entre el hombre, el medio ambiente, el clima y la migración cuando se intenta reconstruir la historia de los primeros humanos.

Cabe destacar que las pruebas del uso del fuego en el yacimiento -las más antiguas de Eurasia- fueron identificadas por primera vez por la profesora de la BIU Nira Alperson-Afil. El uso del fuego es un comportamiento que caracteriza toda la continuidad del asentamiento en el yacimiento, explicó. Esto afectó a la organización espacial del yacimiento y a la actividad que se realizaba en él, que giraba en torno a las hogueras. La investigación de Alperson-Afil sobre el fuego en el yacimiento fue revolucionaria para su época y demostró que el uso del fuego comenzó cientos de miles de años antes de lo que se pensaba.

Otra vista del yacimiento | foto Tel Aviv University

Goren-Inbar, de la UH, añadió que el yacimiento arqueológico de GBY documenta una continuidad de asentamientos repetidos por parte de grupos de cazadores-recolectores en las orillas del antiguo lago Hula que duraron decenas de miles de años. Estos grupos aprovecharon la rica gama de recursos que ofrecía el antiguo valle de Hula y dejaron tras de sí una larga continuidad de asentamientos con más de 20 estratos de asentamiento, explicó Goren-Inbar. Las excavaciones en el yacimiento han descubierto la cultura material de estos antiguos homínidos, incluyendo herramientas de sílex, basalto y piedra caliza, así como sus fuentes de alimentación, que se caracterizaban por una rica diversidad de especies vegetales del lago y sus orillas (incluyendo frutos, nueces y semillas) y por muchas especies de mamíferos terrestres, tanto de tamaño medio como grande.

El Dr. Jens Najorka, del Museo de Historia Natural de Londres, explicó: En este estudio, utilizamos métodos geoquímicos para identificar los cambios en el tamaño de los cristales del esmalte dental, como resultado de la exposición a diferentes temperaturas de cocción. Cuando se queman con fuego, es fácil identificar el cambio drástico en el tamaño de los cristales del esmalte, pero es más difícil identificar los cambios causados por la cocción a temperaturas entre 200 y 500 grados Celsius. Los experimentos que realicé con el Dr. Zohar nos permitieron identificar los cambios causados por la cocción a bajas temperaturas. No sabemos exactamente cómo se cocinó el pescado, pero dada la falta de pruebas de exposición a altas temperaturas, está claro que no se cocinó directamente en el fuego, y que no se arrojó al fuego como residuo o como material para quemar.

El Dr. Guy Sisma-Ventura, del Instituto de Investigación Oceanográfica y Limnológica de Israel, y el Prof. Thomas Tütken, de la Universidad Johannes Gutenberg de Maguncia, también formaron parte del grupo de investigación, aportando el análisis de la composición isotópica del oxígeno y el carbono en el esmalte de los dientes de los peces. Este estudio de los isótopos es un verdadero avance, ya que nos ha permitido reconstruir las condiciones hidrológicas de este antiguo lago a lo largo de las estaciones, y determinar así que los peces no eran un recurso económico estacional, sino que se capturaban y consumían durante todo el año. De este modo, el pescado proporcionaba una fuente de nutrición constante que reducía la necesidad de la migración estacional.


Fuentes

Tel-Aviv University | Zohar, I., Alperson-Afil, N., Goren-Inbar, N. et al. Evidence for the cooking of fish 780,000 years ago at Gesher Benot Ya’aqov, Israel. Nat Ecol Evol (2022). doi.org/10.1038/s41559–022–01910-z