No tienen decenas de miles de años, sino alrededor de medio millón de años, las herramientas de sílex descubiertas hace más de 50 años en la cueva del túnel de Wielki (región de Małopolskie): estos son los resultados de los últimos análisis. Esto significa que se encuentran entre los productos más antiguos hechos por la mano del hombre en el territorio actual de Polonia.

La Dra. Małgorzata Kot, de la Facultad de Arqueología de la Universidad de Varsovia, dirige un amplio proyecto de análisis de los artefactos y huesos descubiertos por los arqueólogos hace varias décadas durante las excavaciones en las cuevas del altiplano jurásico de Cracovia-Częstochowa. Una de ellas es la cueva del túnel de Wielki, cerca de Ojców.

La mayoría de los hallazgos fueron a parar a cajas de cartón inmediatamente después de las excavaciones y luego al almacén. En los últimos años, los investigadores han procedido a analizarlos en detalle.

Localización de la cueva, marcada con el número 1 | foto M.Kot et al.

Durante mucho tiempo, los científicos creyeron que los rastros más antiguos de presencia humana en la cueva del Túnel Wielki tenían como máximo 40.000 años. Resultó que estas conclusiones iniciales eran erróneas. Un equipo de expertos de la Universidad de Varsovia, la Academia Polaca de Ciencias y la Universidad de Wrocław -arqueólogos, paleontólogos, paleobotánicos y geólogos- volvieron a examinar, entre otras cosas, artefactos y huesos de las distintas capas de tierra de la cueva.

Todo empezó con una observación de un experto en restos de pequeños mamíferos, el Dr. Claudio Berto. Dijo que las especies que estaba analizando eran ciertamente más antiguas que 40.000 años y podían tener hasta medio millón de años. – La doctora Małgorzata Kot recuerda en una entrevista con PAP. La investigadora se mostró muy sorprendido por estas conclusiones.

Ubicación de la cueva Tunel Wielki. A. Rocas de Sadlane con las entradas de la cueva Tunel Wielki en la parte superior y otros dos sitios arqueológicos «Nad Niedostępną» y los refugios rocosos «Pod Tunelem» situados debajo. B. Mapa LiDAR de una región kárstica de los valles de Sąspów y Prądnik con la ubicación de la cueva Tunel Wielki y otros yacimientos arqueológicos en cuevas | foto M.Kot et al.

Entre los pequeños huesos, principalmente dientes, se encontraban los restos de antiguos parientes de los roedores actuales. Pero también había restos de animales más grandes. Estos fueron examinados por paleontólogos del ISEZ Pan de Cracovia y de la Universidad de Wrocław. Entre los huesos, reconocieron, entre otros, al lobo de Mosbach (Canis mosbachensis), a un lobo -de la familia de los perros- (Lycaon lycaonoides), pero también a un ancestro del oso de las cavernas y a dos especies de felinos: el león de las cavernas y el jaguar. Todos estos animales estaban presentes en la zona hace entre 450.000 y 550.000 años.

En la misma capa había también 40 artefactos de sílex -principalmente residuos de la fabricación de herramientas, pero también algunos productos finales, incluyendo raspadores, es decir, pequeños cuchillos de sílex.

Como estos artefactos proceden de la misma capa que los huesos, significa que sus edades son muy similares. Las reexcavaciones realizadas en la cueva 2018 también confirmaron esta convicción. Confirmaron la disposición de las capas descrita por los investigadores hace medio siglo. Además, descubrimos más residuos de producción y huesos de animales, subrayó la dra. Kot.

Herramientas líticas de la cueva de Tunel Wielki | foto M.Kot et al.

Los huesos de los animales no presentan signos de corte o procesamiento. Esto significa que no proceden de animales cazados por el hombre. Más bien, según los científicos, la gente de la época cazaba otras especies menos peligrosas. Se mencionan ciervos, rinocerontes o caballos, entre otros.

Las capas de tierra fechadas se habían acumulado durante varias decenas de miles de años. Por tanto, los carnívoros cavernícolas, como las panteras, los osos o los lobos, no se encontraban necesariamente con los humanos, que probablemente sólo habitaban la cueva temporalmente.

Hasta ahora, sólo se conocen dos lugares en la zona de la actual Polonia donde se han descubierto artefactos de sílex igualmente antiguos: en Trzebnica y Rusko, en la voivodía de la Baja Silesia. No hay restos más antiguos de presencia humana en nuestra zona, señaló la dra. Kot.

Los huesos de mamíferos fueron analizados por paleontólogos de la Universidad de Varsovia, el ISEZ PAN de Cracovia y la Universidad de Wrocław | foto M.Kot

También son hallazgos muy raros en otras partes de Europa. Estas herramientas fueron hechas por el Homo heidelbergensis. Sin embargo, no fue el antepasado del hombre moderno, sino de otro de nuestros parientes, el neandertal, que apareció en la arena de la historia hace unos 250.000 años. En la cueva de Malopolska se encontraron las herramientas fabricadas por esta especie de hombre.

Nos sorprendió descubrir que hace medio millón de años la gente de esta zona se alojaba en cuevas, porque no eran los mejores lugares para acampar. La humedad y las bajas temperaturas lo desaconsejaron. Por otro lado, una cueva proporciona un refugio natural. Es un espacio cerrado y da sensación de seguridad. Hemos encontrado rastros que pueden indicar que las personas que vivían allí utilizaban el fuego, lo que probablemente ayudaba a acondicionar estos lugares oscuros y húmedos, dijo la dra. Kot.

Según ella, los hallazgos de la cueva del Túnel Wielki son una de las pocas pruebas de los primeros humanos que se aventuraron al norte de los Cárpatos. Es bastante improbable que hayan llegado más al norte. Lo más probable es que estemos en el límite norte de su capacidad de supervivencia, – dice la investigadora.

Excavaciones arqueológicas en la cueva del Gran Túnel realizadas en 2018 | foto Monika Dzierlińska

Es cierto que las condiciones climáticas diferían poco de las actuales, pero no por ello dejaban de ser un reto para los habitantes de aquella época.

Este es un aspecto increíblemente interesante de los análisis para nosotros. Podemos estudiar los límites de la capacidad de supervivencia del Homo heidelbergensis, y así observar cómo se adaptó a estas condiciones desfavorables, añadió la experta.

Los investigadores esperan encontrar en el futuro huesos de Homo heidelbergensis en la cueva del Túnel Wielki. Estos serían los restos humanos más antiguos descubiertos en suelo polaco. Los más antiguos conocidos actualmente pertenecen a un neandertal y tienen al menos 50.000 años de antigüedad.

Identificamos varios huesos potenciales, pero los análisis de ADN realizados en el Instituto Max Planck de Leipzig, en el laboratorio del profesor Svante Paabo, premio Nobel, demostraron que no se conservaba material genético en los huesos”, explicó la dra. Kot. Sin embargo, los científicos no pierden la esperanza de poder encontrar algún día restos humanos.


Fuentes

Fundacja PAP – Nauka W Polsce | Kot, M., Berto, C., Krajcarz, M.T. et al. Frontiers of the Lower Palaeolithic expansion in Europe: Tunel Wielki Cave (Poland). Sci Rep 12, 16355 (2022). doi.org/10.1038/s41598–022–20582–0


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