Encuentran restos de cereales cocinados con leche y carne en recipientes neolíticos de las islas Hébridas

Una de las primeras vasijas descubiertas, un cuenco Unstan del lago Arnish | foto Chris Murray

Un equipo de científicos dirigido por la Universidad de Bristol ha descubierto nuevos e intrigantes datos sobre la dieta de los habitantes de la Gran Bretaña neolítica y ha encontrado pruebas de que los cereales, incluido el trigo, se cocinaban en recipientes de cerámica.

Gracias al análisis químico de cerámicas antiguas, increíblemente bien conservadas, encontradas en las aguas que rodean las pequeñas islas artificiales llamadas crannogs en Escocia, el equipo pudo discernir que los cereales se cocinaban en ellas y se mezclaban con productos lácteos y, ocasionalmente, con carne, probablemente para crear las primeras formas de gachas y guisos.

También descubrieron que las personas que visitaban estos crannogs utilizaban recipientes más pequeños para cocinar cereales con leche y más grandes para los platos a base de carne. Los resultados se publican en la revista Nature Communications.

Vista aérea de uno de los crannogs | foto Fraser Sturt

El cultivo de cereales en Gran Bretaña se remonta a alrededor del año 4000 a.C. y probablemente fue introducido por agricultores emigrantes de la Europa continental. Así lo demuestran algunas recuperaciones, a menudo escasas y esporádicas, de granos de cereal conservados y otros restos encontrados en yacimientos neolíticos.

En esta época también se introdujo la cerámica en Gran Bretaña y existen pruebas generalizadas de la presencia de productos domesticados, como los lácteos, en las huellas moleculares de lípidos extraídas del tejido de estas vasijas. Sin embargo, salvo en el caso del mijo, aún no ha sido posible detectar en estas firmas lipídicas las huellas moleculares de los cereales acompañantes, a pesar de que éstos se convirtieron en un importante alimento básico que domina la economía de subsistencia mundial en la actualidad.

El análisis de la cerámica romana de Vindolanda (el fuerte situado en el Muro de Adriano), publicado anteriormente, demostró que los marcadores lipídicos específicos de los cereales pueden sobrevivir absorbidos en la cerámica arqueológica conservada en condiciones de anegamiento y ser detectables mediante un enfoque de alta sensibilidad, pero, lo que es importante, esto tenía sólo 2.000 años de antigüedad y procedía de contextos en los que se sabía que había cereales. Los nuevos hallazgos presentados ahora demuestran que los biomarcadores de cereales pueden conservarse durante miles de años más en condiciones favorables.

Mapa de las Islas Hébridas Interiores y Exteriores | foto Kelisi en Wikimedia Commons

Otro elemento fascinante de esta investigación fue el hecho de que muchas de las vasijas analizadas estaban intactas y decoradas, lo que podría sugerir que pueden haber tenido algún tipo de propósito ceremonial. Dado que la función real de los crannogs en sí no se entiende todavía del todo (ya que algunos son demasiado pequeños para una ocupación permanente), la investigación proporciona nuevas ideas sobre las posibles formas de uso de estas construcciones.

Durante el análisis, se detectaron ampliamente biomarcadores de cereales (un tercio de las vasijas), proporcionando la primera evidencia biomolecular de cereales en residuos de cerámica absorbida en esta región.

Los resultados indican que se cocinaba trigo en las vasijas, a pesar de que las escasas pruebas de partes de plantas carbonizadas en esta región de la Escocia atlántica apuntan principalmente a la cebada. Esto podría deberse a que el trigo está poco representado en los restos vegetales carbonizados, ya que puede prepararse de forma diferente (por ejemplo, hervido como parte de guisos), por lo que no se carboniza con tanta regularidad, o bien a causa de prácticas culinarias más inusuales.

Los marcadores de cereales estaban fuertemente asociados con los residuos de lípidos de los productos lácteos en las vasijas, lo que sugiere que pueden haber sido cocinados juntos como una papilla a base de leche.

La investigación fue dirigida por los doctores Simon Hammann y Lucy Cramp, del Departamento de Antropología y Arqueología de la Universidad de Bristol.

Reconstrucción de una de las vasijas | foto Mike Copper

El Dr. Hammann dijo: Es muy emocionante ver que los biomarcadores de cereales en vasijas pueden sobrevivir realmente en condiciones favorables en muestras de la época en que los cereales (y la cerámica) fueron introducidos en Gran Bretaña. Nuestro método molecular basado en los lípidos puede complementar los métodos arqueobotánicos para investigar la introducción y difusión de la agricultura cerealista.

La Dra. Cramp añadió: Esta investigación nos ofrece una ventana a las tradiciones culinarias de los primeros agricultores que vivían en el extremo noroccidental de Europa, cuyos modos de vida son poco conocidos. Nos da el primer vistazo al tipo de prácticas que se asociaban a estos enigmáticos islotes.

Los yacimientos de crannogs de las Islas Hébridas Exteriores son actualmente objeto del proyecto Islands of Stone, de cuatro años de duración, financiado por el Consejo de Investigación de las Artes y las Humanidades, y dirigido por dos de los autores de los artículos (Duncan Garrow, de la Universidad de Reading, y Fraser Sturt, de la Universidad de Southampton) junto con Angela Gannon, de Historic Environment Scotland.

La siguiente etapa de la investigación en la Universidad de Bristol es la exploración de la relación entre estos islotes y otros yacimientos de ocupación neolítica en la región de las Hébridas y más allá, así como un estudio comparativo más amplio del uso de las diferentes formas de recipientes a través de los residuos lipídicos supervivientes.


Fuentes

University of Bristol | Hammann, S., Bishop, R.R., Copper, M. et al. Neolithic culinary traditions revealed by cereal, milk and meat lipids in pottery from Scottish crannogs. Nat Commun 13, 5045 (2022). doi.org/10.1038/s41467-022-32286-0