Con la ayuda de estudios geomagnéticos de superficie y la posterior excavación práctica, un equipo de la Universidad Johannes Gutenberg de Maguncia (JGU) ha revelado nuevos datos sobre la zona en la que se construyó el palacio califal de Khirbat al-Minya a orillas del Mar de Galilea. Según estos descubrimientos, ya existía un asentamiento ocupado por habitantes cristianos o judíos en las inmediaciones mucho antes de que se construyera el palacio.

Esta vez nos ha tocado el premio gordo con nuestras excavaciones, declaró el director del yacimiento y arqueólogo, el profesor Hans-Peter Kuhnen, en relación con el resultado de las últimas actuaciones en la zona del palacio del primer califa islámico Khirbat al-Minya, en Israel. El equipo de arqueólogos de Maguncia realizó este importante descubrimiento utilizando métodos geomagnéticos y excavando pozos de prueba a partir de los hallazgos.

Descubrieron que, a principios del siglo VIII, el califa había encargado la construcción de su palacio, con su mezquita incorporada y una torre de entrada de 15 metros de altura, y no -como se sospechaba hasta ahora- en un terreno virgen en la orilla desocupada del mar de Galilea, sino adyacente a un asentamiento anterior y en respetuosa coexistencia con él.

Khirbat al-Minya: El lugar de excavación (marrón) con sus toldos de protección solar situado en la orilla noroeste del Mar de Galilea – aquí visto desde la elevación de Tel Kinneret | foto Hans-Peter Kuhnen

El proyecto de investigación se concibió inicialmente como un medio para formar a los estudiantes en el trabajo de campo arqueológico. Se llevó a cabo con el apoyo de la Autoridad de Antigüedades de Israel y fue financiado por la Fundación Fritz Thyssen, la Fundación Axel Springer, la Fundación Santander y el Servicio Alemán de Intercambio Académico (DAAD). El equipo se alojó en la casa de huéspedes Tabgha Pilgerhaus, gestionada por la Asociación Alemana de Tierra Santa (DVHL), que es propietaria del lugar de las excavaciones en la orilla noroeste del Mar de Galilea desde 1895.

Durante su excavación, el equipo arqueológico de Maguncia encontró estructuras de piedra hechas de basalto que datan de varias épocas, con paredes enlucidas, suelos de mosaicos de colores y una cisterna de agua. Las plantas representadas en uno de los mosaicos son especialmente notables, ya que tienen los tallos largos y curvados típicos de los que también se representan en los llamados mosaicos de la escena del Nilo creados en los siglos V a VI.

Las imágenes de la flora y la fauna autóctonas del valle del Nilo simbolizaban el poder vivificante del poderoso río, que con sus crecidas anuales garantizaba la fertilidad agrícola de Egipto. Eso explica que tanto las iglesias de la antigüedad tardía, como la de la cercana Iglesia de la Multiplicación de Tabgha, como las lujosas viviendas de las ciudades de la antigüedad tardía estuvieran decoradas con mosaicos de la escena del Nilo.

Primer plano del mosaico mostrando una planta en flor: En primer plano se ven las marcas de un pico cuando el mosaico fue destruido deliberadamente | foto Hans-Peter Kuhnen

El asentamiento junto al lago existía mucho antes de que se planeara el palacio del califa

El mosaico recientemente descubierto, junto con los hallazgos de cerámica relacionados que datan de los siglos V a VII, demuestran que el asentamiento a orillas del lago ya era próspero siglos antes de que se iniciaran las obras del palacio del califa. Sus habitantes originales eran cristianos o judíos, a los que posteriormente se unió una pequeña comunidad islámica, para la que el califa mandó construir una entrada lateral a principios del siglo VIII para que pudieran acceder a la mezquita de su palacio.

Las cerámicas desenterradas han revelado que el lugar permaneció ocupado bajo el control de los califatos omeya y luego abasí desde el siglo VII hasta el XI. En este periodo se iniciaron nuevos proyectos de construcción, durante los cuales algunas partes de los mosaicos fueron víctimas de las piquetas blandidas por iconoclastas de inspiración religiosa, se demolieron secciones de los antiguos muros y las piedras se transportaron para ser reutilizadas en otros lugares. Los restos se convirtieron finalmente en la ubicación de un cementerio en el que los muertos eran enterrados, según la costumbre musulmana, tumbados de lado con la cara dirigida hacia La Meca.

Cerca de allí, el equipo de Maguncia también sacó a la luz un horno construido en piedra que se utilizaba para procesar la caña de azúcar. Aunque la caña de azúcar representaba uno de los principales productos agrícolas de exportación de Tierra Santa de la época de la Alta Edad Media y aportaba una riqueza considerable a los terratenientes, se necesitaban grandes volúmenes de agua para cultivarla y grandes cantidades de madera para hacer funcionar los hornos de cocción.

Khirbat al-Minya: Esta sección de la excavación muestra, a la izquierda, el suelo de mosaico con las plantas del Nilo y, a la derecha, por encima de una cisterna rellena, los restos de otro suelo de mosaico que probablemente fue eliminado casi totalmente a principios de la Edad Media | foto Hans-Peter Kuhnen

El resultado fue una gran erosión del suelo y un desastre medioambiental del que la zona del lago no se había recuperado del todo ni siquiera en el siglo XX. La inmensa escala del cultivo de la caña de azúcar en la Edad Media quedó demostrada tanto por los hallazgos de las excavaciones en el Palacio Califal -las de 1936 a 1939 y las de 2016- como por las prospecciones geomagnéticas de 2019, que revelaron todas ellas evidencias de docenas de hornos de este tipo en funcionamiento entre los siglos XII y XIII/14.

Nuestras excavaciones más recientes muestran que el califa Walid hizo construir su palacio a orillas del mar de Galilea en un paisaje ya cuidadosamente estructurado que había sido habitado durante mucho tiempo. Fue aquí donde posteriormente se hizo un gran negocio con el cultivo de la caña de azúcar, causando lamentablemente un daño duradero al ecosistema, dijo Kuhnen. Nuestra investigación ha sacado de nuevo a la luz este asentamiento adyacente al palacio del califa, situándolo en el contexto que le corresponde dentro de la historia de los asentamientos humanos de Tierra Santa. A lo largo de los siglos, experimentó periodos alternos de innovación y decadencia, pero no hubo ninguna interrupción real de su existencia durante su vida.

Los estudios geomagnéticos de superficie mostraron dónde excavar

El equipo de Maguncia pudo localizar con tanta precisión este punto histórico con sus catas de prueba gracias a los resultados de los estudios geomagnéticos de superficie realizados in situ en un proyecto piloto en 2019. La tecnología emplea sensores magnéticos para detectar y cartografiar diminutas variaciones en el campo magnético de la Tierra causadas por las alteraciones del suelo, por ejemplo, las provocadas por las obras de construcción.

Uno de los hornos medievales de cocción de caña de azúcar | foto Hans-Peter Kuhnen

Esto permite a los arqueólogos predecir con bastante seguridad el trazado de muros y pavimentos e identificar el emplazamiento de hogares y hornos ocultos bajo el suelo, sin necesidad de recurrir a una pala. Sin embargo, para verificar realmente si los resultados de la magnetometría indican la presencia de algo interesante y para datar las posibles estructuras, los arqueólogos tienen que excavar pozos de prueba específicos, como hizo el equipo del Departamento de Estudios Antiguos de la JGU en Khirbat al-Minya.

Debido a la pandemia de coronavirus, Kuhnen y su equipo tuvieron que esperar tres largos años antes de poder volver al yacimiento para ver lo que les esperaba. Sin embargo, trabajando bajo el sol abrasador de agosto, se vieron recompensados por sus esfuerzos.

Fueron nuestros escaneos geomagnéticos previos los que nos proporcionaron indicaciones inusualmente precisas de lo que podíamos encontrar bajo la superficie. El resultado de nuestras excavaciones ha sido exactamente el que esperábamos. La combinación de estos dos métodos de investigación requiere menos esfuerzo, ayuda a preservar el patrimonio arqueológico y es, por tanto, el futuro de nuestra disciplina, concluyó el profesor Hans-Peter Kuhnen a la luz de las actuales excavaciones en la orilla del Mar de Galilea, que continuarán el próximo año.


Fuentes

Johannes Gutenberg-Universität Mainz


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