Resuelven el misterio sobre el origen de la Venus de Willendorf

La Venus de Willendorf | foto Ziko van Dijk en Wikimedia Commons

La estatuilla de casi 11 centímetros de altura de la Venus de Willendorf es uno de los ejemplos más importantes del arte primitivo en Europa. Está hecha de una roca llamada oolito que no se encuentra en Willendorf ni en sus alrededores. Un equipo de investigación dirigido por el antropólogo Gerhard Weber, de la Universidad de Viena, y los geólogos Alexander Lukeneder y Mathias Harzhauser, así como la prehistoriadora Walpurga Antl-Weiser, del Museo de Historia Natural de Viena, ha descubierto ahora, con la ayuda de imágenes tomográficas de alta resolución, que el material con el que se talló la Venus procede probablemente del norte de Italia. Esto arroja nueva luz sobre la notable movilidad de los primeros humanos modernos al sur y al norte de los Alpes. Los resultados se publicaron en Scientific Reports.

La Venus de Willendorf no sólo es especial por su diseño, sino también por su material. Mientras que otras figuras de Venus suelen ser de marfil o hueso, a veces también de diferentes piedras, para la Venus de la Baja Austria se utilizó oolito, lo que es único para este tipo de objetos de culto. La estatuilla encontrada en el valle de Wachau en 1908 y expuesta en el Museo de Historia Natural de Viena sólo había sido examinada hasta ahora por fuera. Ahora, más de 100 años después, el antropólogo Gerhard Weber, de la Universidad de Viena, ha utilizado un nuevo método para examinar su interior: la tomografía microcomputerizada. Durante varias pasadas, los científicos obtuvieron imágenes con una resolución de hasta 11,5 micrómetros, una cualidad que, de otro modo, sólo se vería al microscopio. La primera visión obtenida es: La Venus no parece uniforme en absoluto en su interior. Una propiedad especial que podría servir para determinar su origen, afirma el antropólogo.

Junto con los dos geólogos Alexander Lukeneder y Mathias Harzhauser, del Museo de Historia Natural de Viena, que ya habían trabajado con oolitos, el equipo consiguió muestras comparativas de Austria y Europa y las evaluó. Un proyecto complejo: se obtuvieron muestras de rocas desde Francia hasta el este de Ucrania, desde Alemania hasta Sicilia, y se aserraron y examinaron al microscopio. El equipo contó con el apoyo del estado de la Baja Austria, que aportó fondos para los laboriosos análisis.

El interior también da información sobre el exterior

Los datos tomográficos de la Venus mostraron que los sedimentos se depositaron en las rocas en diferentes densidades y tamaños. También había pequeños restos de conchas y seis granos muy densos y de mayor tamaño, los llamados limonitas. Esto último explica las hasta ahora misteriosas cavidades semiesféricas de la superficie de Venus con el mismo diámetro: las limonitas duras aparecieron probablemente cuando el creador de la Venus la esculpía, explica Weber: en el caso del ombligo de la Venus, al parecer lo convirtió en una virtud por necesidad.

Imágenes derivadas de escaneos de tomografía microcomputada de la Venus. Izquierda: Bivalvo segmentado (Oxytomidae) que se encontraba en el lado derecho de la cabeza de Venus; resolución de escaneo 11,5 μm; los rasgos característicos son el umbo y las alas. Centro: Representación en volumen de la Venus virtual. Derecha: Corte único de μCT que muestra la porosidad y la estratificación del oolito; nótese la densidad relativa de la concreción de limonita; resolución de escaneo 53 μm. | foto Gerhard Weber, Universidad de Viena

Otro hallazgo: el oolito de Venus es poroso porque los núcleos de los millones de glóbulos (ooides) que lo componen se habían disuelto. Esta es una gran explicación de por qué el ingenioso escultor eligió este material hace 30.000 años: Es mucho más fácil de trabajar. Los científicos también identificaron un diminuto resto de concha, de apenas 2,5 milímetros de longitud, y lo dataron en el periodo Jurásico. Esto descartó todos los demás posibles yacimientos de la roca de la era geológica mucho más tardía del Mioceno, como los de la cercana cuenca de Viena.

Un largo camino para esa época

El equipo de investigación también analizó el tamaño de los granos de las demás muestras. Se marcaron cientos, a veces incluso miles, de granos y se midieron con programas de procesamiento de imágenes o incluso manualmente. Ninguna de las muestras en un radio de 200 kilómetros de Willendorf coincidía ni de lejos. El análisis demostró finalmente que las muestras de la Venus eran estadísticamente indistinguibles de las de un lugar del norte de Italia, cerca del lago de Garda.

Esto es notable porque significa que la Venus (o al menos su material) inició un viaje desde el sur de los Alpes hasta el Danubio al norte de los Alpes. La gente del Gravetiense -la cultura de las herramientas de la época- buscaba y habitaba lugares favorables. Cuando el clima o la situación de las presas cambiaban, se desplazaban, preferentemente a lo largo de los ríos, explica Gerhard Weber. Este viaje pudo durar generaciones.

El lago Garda | foto Little Ani en Wikimedia Commons

Una de las dos posibles rutas del sur al norte llevaría a rodear los Alpes y a la llanura panónica y fue descrita en simulaciones por otros investigadores hace unos años. La otra vía para llegar del lago de Garda al valle de Wachau sería a través de los Alpes. No está claro si esto era posible hace más de 30.000 años debido al deterioro climático que comenzó en esa época.

Sería una variante bastante improbable si ya hubiera habido glaciares continuos en aquella época. Sin embargo, el recorrido de 730 kilómetros a lo largo del Etsch, el Inn y el Danubio siempre estuvo por debajo de los 1.000 metros sobre el nivel del mar, con la excepción de 35 kilómetros en el lago Reschen.

Posible, pero menos probable, conexión con el este de Ucrania

Las estadísticas apuntan claramente al norte de Italia como origen de la roca oolito de la Venus. Sin embargo, hay otro lugar interesante para el origen de la roca. Está en el este de Ucrania, a más de 1.600 kilómetros de distancia lineal de Willendorf. Las muestras de allí no encajan tan claramente como las de Italia, pero sí mejor que el resto de la muestra.

Aquí hay una conexión interesante: en el cercano sur de Rusia se encontraron figuras de Venus algo más jóvenes, pero con un aspecto muy similar a las Venus encontradas en Austria. Los resultados genéticos también muestran que los pueblos de Europa central y oriental estaban conectados entre sí en esta época.

La apasionante historia de las Venus de la Baja Austria podría continuar. Hasta ahora, sólo unos pocos estudios sistemáticos se han ocupado de la existencia de los primeros seres humanos de esta época en la región alpina, y de su movilidad. El famoso Ötzi, por ejemplo, sólo aparece mucho más tarde, concretamente hace 5.300 años. Queremos utilizar estos resultados de la Venus y nuestra nueva red de investigación vienesa en cooperación con la antropología, la arqueología y otras disciplinas, para seguir aclarando la historia temprana en la región alpina, concluye Weber.


Fuentes

Universität Wien | Weber, G.W., Lukeneder, A., Harzhauser, M. et al. The microstructure and the origin of the Venus from Willendorf. Sci Rep 12, 2926 (2022). doi.org/10.1038/s41598-022-06799-z