El descubrimiento de mijo en un yacimiento de hace 3.500 años de la antigua Mesopotamia transforma el conocimiento de la agricultura primitiva

Imágenes de dron de la llanura de Khani Masi en la provincia de Garmian, en la región del Kurdistán de Irak, tomadas en 2018 | Foto Proyecto Regional Sirwan / Dra. Elise Laugier

Investigadores de la Universidad de Rutgers (Nueva Jersey) han descubierto las primeras pruebas definitivas de la presencia del mijo común (Panicum miliaceum) en el antiguo Irak, lo que supone un reto para nuestra comprensión de las primeras prácticas agrícolas de la humanidad. Sus conclusiones aparecen en la revista Scientific Reports.

En general, la presencia de mijo en el antiguo Irak durante este periodo de tiempo desafía la narrativa aceptada del desarrollo agrícola en la región, así como nuestros modelos de cómo se aprovisionaban las sociedades antiguas, dijo Elise Laugier, arqueóloga ambiental en la Escuela de Artes y Ciencias de la Universidad de Rutgers-New Brunswick.

El mijo común es un cultivo de verano increíblemente robusto, de rápido crecimiento y versátil que se domesticó por primera vez en Asia oriental, añadió Laugier. Los investigadores analizaron los restos vegetales microscópicos (fitolitos) de Khani Masi, un yacimiento de mediados del segundo milenio a.C. (c. 1500-1100 a.C.) situado en la región iraquí del Kurdistán.

Mapa de los yacimientos arqueológicos con evidencias arqueobotánicas de mijo (Panicum miliaceum) del 3er-1er milenio a.C. Las líneas y flechas rojas indican las áreas de domesticación y las rutas de translocación, y las líneas negras indican los corredores de las rutas de la seda posteriores | foto Laugier et al.

La presencia de este cultivo de Asia oriental en el antiguo Irak pone de relieve la naturaleza interconectada de Eurasia durante esta época, contribuyendo a nuestro conocimiento de la temprana globalización alimentaria, dijo Laugier. Nuestro descubrimiento del mijo y, por tanto, las pruebas de las prácticas de cultivo de verano también nos obligan a reconsiderar la capacidad y la resistencia de los sistemas agrícolas que sostenían y abastecían a las primeras ciudades, estados e imperios de Mesopotamia.

El descubrimiento del mijo común en la antigua Mesopotamia fue sorprendente por razones ambientales e históricas. Hasta ahora, los investigadores pensaban que el mijo no se cultivaba en Irak hasta la construcción de los sistemas de riego imperiales de finales del primer milenio a.C. El mijo requiere generalmente precipitaciones estivales para crecer, pero el suroeste de Asia tiene un clima de invierno húmedo y verano seco, y la producción agrícola se basa casi por completo en los cultivos de invierno, como el trigo y la cebada.

Se cree que la producción agrícola es la base del sustento y aprovisionamiento de las ciudades, estados e imperios mesopotámicos. Las nuevas pruebas de los investigadores de que los cultivos y los alimentos se producían, de hecho, en los meses de verano significan que los estudios anteriores probablemente infravaloraban las capacidades y la resistencia de las antiguas sociedades de sistemas alimentarios agrícolas en los ecosistemas semiáridos.

Plantas de mijo | foto MarkusHagenlocher en Wikimedia Commons

El nuevo estudio también forma parte de la creciente investigación arqueológica que demuestra que en el pasado la innovación agrícola era una iniciativa local, adoptada como parte de las estrategias de diversificación mucho antes de que se utilizaran en los regímenes de intensificación agrícola imperial, una nueva información que podría tener un impacto en cómo avanzan las innovaciones agrícolas en la actualidad.

Aunque el mijo no es un alimento común o preferido en el suroeste de Asia semiárido o en Estados Unidos hoy en día, sigue siendo común en otras partes de Asia y África, dijo Laugier. El mijo es un grano abundante, de crecimiento rápido, que requiere poca agua y es nutritivo y sin gluten, y podría tener mucho potencial para aumentar la capacidad de resistencia de nuestros sistemas alimentarios semiáridos. Los innovadores agrícolas de hoy en día deberían considerar la posibilidad de invertir en sistemas alimentarios más diversos y resistentes, tal y como hacían los habitantes de la antigua Mesopotamia.

Laugier, una científica visitante en Rutgers que se doctoró y comenzó su investigación sobre este tema en el Dartmouth College, dijo que el equipo de investigación espera que el análisis de fitolitos sea más común en el estudio del antiguo Irak porque podría desafiar los supuestos sobre la historia y la práctica de la agricultura en la región. La investigación sobre fitolitos continúa en colaboración con Dan Cabanes, profesor de antropología de la Facultad de Artes y Ciencias de Rutgers-New Brunswick.


Fuentes

Rutgers, The State University of New Jersey | Laugier, E.J., Casana, J. & Cabanes, D. Phytolith evidence for the pastoral origins of multi-cropping in Mesopotamia (ancient Iraq). Sci Rep 12, 60 (2022). doi.org/10.1038/s41598-021-03552-w