Extensas formaciones de rocas cristalizadas en el desierto de Atacama, posiblemente creadas por la explosión de un cometa

Depósitos de vidrio de silicato oscuro se extienden por un corredor de 75 kilómetros en el desierto de Atacama | foto P.H. Schultz/Brown University

Hace unos 12.000 años, algo calcinó una vasta franja del desierto de Atacama (Chile) con un calor tan intenso que convirtió el suelo arenoso en extensas placas de vidrio de silicato. Ahora, un equipo de investigación que estudia la distribución y composición de esos vidrios ha llegado a una conclusión sobre la causa del infierno.

En un estudio publicado en la revista Geology, los investigadores muestran que las estructuras de vidrio del desierto contienen pequeños fragmentos con minerales que suelen encontrarse en rocas de origen no terrestre. Esos minerales coinciden estrechamente con la composición del material devuelto a la Tierra por la misión Stardust de la NASA, que tomó muestras de las partículas de un cometa llamado Wild 2. El equipo concluye que esos conjuntos de minerales son probablemente los restos de un objeto del espacio -muy probablemente un cometa con una composición similar a la de Wild 2– que descendió tras la explosión que derritió la superficie arenosa que había debajo.

Imagen de satélite del Desierto de Atacama | foto NASA en Wikimedia Commons

Esta es la primera vez que tenemos pruebas claras de vidrios en la Tierra que fueron creados por la radiación térmica y los vientos de una bola de fuego que explotó justo por encima de la superficie, dijo Pete Schultz, profesor emérito del Departamento de Ciencias de la Tierra, Medioambientales y Planetarias de la Universidad de Brown. Para tener un efecto tan dramático en un área tan grande, esta fue una explosión verdaderamente masiva. Muchos de nosotros hemos visto bolas de fuego de bólidos atravesando el cielo, pero esos son pequeños destellos comparados con esto.

Los vidrios se concentran en manchas a lo largo del desierto de Atacama, al este de la Pampa del Tamarugal, una meseta en el norte de Chile enclavada entre la Cordillera de los Andes al este y la Cordillera de la Costa chilena al oeste. Los campos de vidrio verde oscuro o negro aparecen en un corredor que se extiende unos 75 kilómetros. Según Schultz, no hay pruebas de que los vidrios hayan sido creados por la actividad volcánica, por lo que su origen ha sido un misterio.

Algunos investigadores han planteado que el vidrio se originó en antiguos incendios de pastos, ya que la región no siempre fue desértica. Durante el Pleistoceno, había oasis con árboles y humedales de hierba creados por los ríos que se extendían desde las montañas hacia el este, y se ha sugerido que los incendios generalizados pueden haber ardido lo suficiente como para fundir el suelo arenoso en grandes placas de vidrio.

Panorama del desierto de Atacama | foto P.H. Schultz/Brown University

Pero la cantidad de vidrio presente junto con varias características físicas clave hacen que los simples incendios sean un mecanismo de formación imposible, según la nueva investigación. Los vidrios muestran evidencias de haber sido retorcidos, doblados, enrollados e incluso lanzados mientras aún estaban fundidos. Esto es coherente con la llegada de un gran meteorito y una explosión de aire, que habría estado acompañada de vientos con fuerza de tornado. La mineralogía del vidrio arroja serias dudas sobre la idea del incendio, dice Schultz. Junto con investigadores del Centro Científico Fernbank de Georgia, la Universidad Santo Tomás de Chile y el Servicio de Geología y Minería de Chile, Schultz y sus colegas realizaron un análisis químico detallado de docenas de muestras tomadas de depósitos de vidrio en toda la región.

El análisis encontró minerales llamados zircones que se habían descompuesto térmicamente para formar baddeleyita. Esa transición mineral suele producirse a temperaturas superiores a los 1.650 grados centígrados, mucho más calientes que las que podrían generar los incendios forestales, afirma Schultz.

Una nueva investigación muestra que esos cristales se formaron probablemente por el calor de un antiguo cometa que explotó sobre la superficie | Foto P.H. Schultz/Brown University

Según los investigadores, el análisis también reveló conjuntos de minerales exóticos que sólo se encuentran en meteoritos y otras rocas extraterrestres. Minerales específicos como la cubanita, la troilita y las inclusiones ricas en calcio y aluminio coincidían con las firmas minerales de las muestras de cometas recuperadas de la misión Stardust de la NASA.

Esos minerales son los que nos dicen que este objeto tiene todas las marcas de un cometa, dijo Scott Harris, geólogo planetario del Centro Científico Fernbank y coautor del estudio. Tener la misma mineralogía que vimos en las muestras de Stardust incrustada en estos vidrios es una prueba realmente poderosa de que lo que estamos viendo es el resultado de una explosión de un cometa en el aire.

Hay que seguir trabajando para establecer las edades exactas de los vidrios, lo que determinaría exactamente cuándo tuvo lugar el evento, dice Schultz. Pero la datación provisional sitúa el impacto justo en la época en que los grandes mamíferos desaparecieron de la región.

El análisis de las muestras de vidrio reveló una mineralogía consistente con un origen cometario | foto P.H. Schultz/Brown University

Es demasiado pronto para decir si hubo una conexión causal o no, pero lo que podemos decir es que este evento ocurrió alrededor de la misma época en que creemos que la megafauna desapareció, lo cual es intrigante, dijo Schultz. También existe la posibilidad de que esto fuera presenciado por los primeros habitantes, que acababan de llegar a la región. Habría sido todo un espectáculo.

Schultz y su equipo esperan que nuevas investigaciones puedan ayudar a acotar el momento y arrojar luz sobre el tamaño del cometa. Por ahora, Schultz espera que este estudio pueda ayudar a los investigadores a identificar lugares de explosión similares en otros lugares y revelar el riesgo potencial que suponen estos eventos.

Es posible que haya muchas de estas cicatrices de explosiones por ahí, pero hasta ahora no hemos tenido suficientes pruebas para creer que estaban realmente relacionadas con eventos de explosiones aéreas, dijo Schultz. Creo que este yacimiento proporciona una plantilla para ayudar a perfeccionar nuestros modelos de impacto y ayudará a identificar yacimientos similares en otros lugares.


Fuentes

Universidad de Brown | Peter H. Schultz, R. Scott Harris, Sebastián Perroud, Nicolas Blanco, Andrew J. Tomlinson; Widespread glasses generated by cometary fireballs during the late Pleistocene in the Atacama Desert, Chile. Geology 2021; doi:doi.org/10.1130/G49426.1