El sorprendente origen de las momias de la cuenca del Tarim en China

Vista aérea del cementerio con ataúdes en forma de barco donde se encontraron las momias | foto Wenying Li, Xinjiang Institute of Cultural Relics and Archaeology

Como parte de la Ruta de la Seda y situada en la intersección geográfica de las culturas orientales y occidentales, la región autónoma de Uigur de Sinkiang ha sido durante mucho tiempo una importante encrucijada para los intercambios transeuropeos de personas, culturas, agricultura e idiomas.

Desde finales de la década de 1990, el descubrimiento de cientos de restos humanos momificados de forma natural que datan de entre el 2000 a.C. y el 200 d.C. en la cuenca del Tarim de la región ha atraído la atención internacional debido a su aspecto físico denominado occidental, sus ropas de lana tejidas y de fieltro, y su economía agropastoral que incluía ganado vacuno, ovino y caprino, trigo, cebada, mijo e incluso queso kéfir.

La cuenca del Tarim | foto Kmusser en Wikimedia Commons

Las momias de la cuenca del Tarim, enterradas en ataúdes de barco en un desierto estéril, han desconcertado durante mucho tiempo a los científicos y han inspirado numerosas teorías sobre su enigmático origen.

La economía centrada en el ganado de las momias de la cuenca del Tarim y su inusual aspecto físico han llevado a algunos estudiosos a especular que eran descendientes de los pastores migratorios Yamna, una sociedad de la Edad del Bronce de gran movilidad procedente de las estepas de la región del Mar Negro, en el sur de Rusia. Otros han situado sus orígenes entre las culturas de los oasis del desierto de Asia Central del Complejo Arqueológico de Bactriana-Margiana (BMAC), un grupo con fuertes vínculos genéticos con los primeros agricultores de la meseta iraní.

Excavación de la tumba M75 en el cementerio de Xiaohe | foto Wenying Li, Xinjiang Institute of Cultural Relics and Archaeology

Para comprender mejor el origen de la población de las momias de la cuenca del Tarim, que se asentó por primera vez en la región en lugares como Xiaohe y Gumugou hacia el año 2000 a.C., un equipo de investigadores internacionales de la Universidad de Jilin, el Instituto de Paleontología de Vertebrados y Paleoantropología, el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, la Universidad Nacional de Seúl (Corea) y la Universidad de Harvard generaron y analizaron los datos del genoma de trece de las primeras momias conocidas de la cuenca del Tarim, fechadas entre 2100 y 1700 a.C., junto con cinco individuos fechados entre 3000 y 2800 a.C. en la vecina cuenca de Zungaria. Se trata del primer estudio a escala genómica de las poblaciones prehistóricas de la Región Autónoma Uigur de Sinkiang, e incluye los primeros restos humanos descubiertos hasta ahora en la región.

Para su gran sorpresa, los investigadores descubrieron que las momias de la cuenca del Tarim no eran en absoluto recién llegadas a la región, sino que parecían ser descendientes directos de una población del Pleistoceno que estuvo muy extendida y que había desaparecido en gran medida al final de la última Edad de Hielo. Esta población, conocida como los antiguos euroasiáticos del norte (ANE), sólo sobrevive de forma fraccionada en los genomas de las poblaciones actuales, siendo las poblaciones indígenas de Siberia y América las que presentan las mayores proporciones conocidas, con un 40% aproximadamente.

Típico ataúd de barco de Xiaohe con remo. El ataúd está cubierto con una piel de ganado | foto Wenying Li, Instituto de Reliquias Culturales y Arqueología de Xinjiang

En contraste con las poblaciones actuales, las momias de la cuenca del Tarim no muestran evidencias de mezcla con ningún otro grupo del Holoceno, formando en su lugar un aislamiento genético desconocido hasta ahora que probablemente sufrió un cuello de botella genético extremo y prolongado antes de asentarse en la cuenca del Tarim.

Los arqueogenetistas llevan mucho tiempo buscando poblaciones del Holoceno del ANE (antiguos eurasiáticos del norte) para comprender mejor la historia genética de Eurasia interior. Hemos encontrado una en el lugar más inesperado, afirma Choongwon Jeong, autor principal del estudio y profesor de Ciencias Biológicas de la Universidad Nacional de Seúl.

A diferencia de la cuenca del Tarim, los primeros habitantes de la vecina cuenca de Zungaria no sólo descendían de las poblaciones locales, sino también de los pastores esteparios occidentales, concretamente de los afanasievo, un grupo pastoril con fuertes vínculos genéticos con los yamna de la Edad del Bronce Temprana. La caracterización genética de los Zungarios de la Edad del Bronce Temprana también ayudó a aclarar la ascendencia de otros grupos de pastores conocidos como los chemurchek, que posteriormente se extendieron hacia el norte, a las montañas de Altai y a Mongolia. Los grupos chemurchek parecen ser los descendientes de los Zungarios de la Edad del Bronce temprana y de los grupos centroasiáticos del Corredor Montañoso de Asia Interior (IAMC), que derivan su ascendencia tanto de las poblaciones locales como de los agropastores del BMAC (Complejo Arqueológico de Bactriana-Margiana).

Estos hallazgos contribuyen a nuestra comprensión de la dispersión hacia el este de los ancestros yamna y de los escenarios en los que se produjo la mezcla cuando se encontraron por primera vez con las poblaciones de Asia interior, afirma Chao Ning, coautor del estudio y profesor de la Escuela de Arqueología y Museología de la Universidad de Pekín.

Una mujer momificada de forma natural del enterramiento M11 del cementerio de Xiaohe | foto Wenying Li, Instituto de Reliquias Culturales y Arqueología de Xinjiang

Estos hallazgos de una amplia mezcla genética en toda la cuenca del Tarim durante la Edad del Bronce hacen que sea aún más sorprendente que las momias de la cuenca del Tarim no mostraran ninguna evidencia de mezcla genética. Sin embargo, aunque los grupos de la cuenca del Tarim estaban aislados genéticamente, no lo estaban culturalmente. El análisis proteómico de su cálculo dental confirmó que la población fundadora ya practicaba la cría de ganado vacuno, ovino y caprino, y que conocía bien las diferentes culturas, cocinas y tecnologías de su entorno.

A pesar de estar genéticamente aislados, los pueblos de la Edad del Bronce de la cuenca del Tarim eran extraordinariamente cosmopolitas desde el punto de vista cultural: construían su cocina en torno al trigo y los productos lácteos de Asia occidental, el mijo de Asia oriental y las plantas medicinales como la efedra de Asia central, afirma Christina Warinner, autora principal del estudio, profesora de Antropología en la Universidad de Harvard y jefa de un grupo de investigación en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Leipzig (Alemania).

La reconstrucción de los orígenes de las momias de la cuenca del Tarim ha tenido un efecto transformador en nuestra comprensión de la región, y continuaremos el estudio de los antiguos genomas humanos en otras épocas para obtener una comprensión más profunda de la historia de la migración humana en las estepas euroasiáticas, añade Yinquiu Cui, autor principal del estudio y profesor de la Facultad de Ciencias de la Vida de la Universidad de Jilin.


Fuentes

Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology | Zhang, F., Ning, C., Scott, A. et al. The genomic origins of the Bronze Age Tarim Basin mummies. Nature (2021). doi.org/10.1038/s41586-021-04052-7