Los primeros pobladores llegaron a América gracias a las decenas de islas hoy desaparecidas del Archipiélago Transitorio de Bering


Durante miles de años, durante la última glaciación, generaciones de emigrantes marítimos remaron en botes de piel hacia el este a través de aguas oceánicas poco profundas desde Asia hasta la actual Alaska. Viajaron de isla en isla y, finalmente, a la costa, sobreviviendo gracias a las abundantes algas marinas, el pescado, el marisco, las aves y la caza recolectados en los biomas costeros y cercanos a la costa. Su ruta rica en islas fue posible gracias a un archipiélago cambiante que se extendía casi 900 millas de un continente a otro.

Un nuevo estudio de la Universidad de Kansas, en colaboración con las universidades de Bolonia y Urbino, documenta el recién bautizado Archipiélago Transitorio de Bering y señala cómo, cuándo y dónde pudieron cruzar los primeros americanos. La hipótesis de los autores sobre los peldaños depende de las decenas de islas que surgieron durante la última edad de hielo al descender el nivel del mar cuando las aguas oceánicas quedaron encerradas en los glaciares y posteriormente subir cuando se derritieron las capas de hielo. El estudio en dos partes, que acaba de publicarse en la revista de acceso abierto Comptes Rendus Geoscience, podría responder a lo que el escritor Fen Montaigne llama uno de los mayores misterios de nuestro tiempo… cuando los humanos hicieron el primer viaje audaz a las Américas.

La idea de los peldaños se basa en la cartografía retrospectiva del nivel del mar, teniendo en cuenta la isostasia, es decir, la deformación de la corteza terrestre debida a los cambios en la profundidad y el peso del hielo y el agua, que alcanzó su máximo nivel durante el Último Máximo Glacial, hace unos 20.500 años.

Descubrimos digitalmente un accidente geográfico de tamaño considerable que nunca había sido debidamente documentado en la literatura científica, dijo el autor principal Jerome Dobson. Lo denominamos Archipiélago Transitorio de Bering; existió desde hace unos 30.000 años hasta hace 8.000 años. Cuando lo vimos, pensamos inmediatamente: ‘Vaya, tal vez así llegaron los primeros americanos’. Y, de hecho, todo lo que hemos probado parece confirmarlo: parece ser cierto.

Durante más de una década, los investigadores se han planteado un misterio dentro de otro misterio. El ADN mitocondrial indica que los emigrantes estuvieron aislados en algún lugar hasta 15.000 años en su camino desde Asia a Norteamérica. La hipótesis del estancamiento de Bering surge del hecho de que hoy en día el ADN de los nativos americanos es muy diferente al de los asiáticos, un claro indicio de una deriva genética de tal magnitud que sólo puede haber ocurrido durante largos períodos de tiempo en un aislamiento casi total de la población de origen asiático. El archipiélago transitorio de Bering proporciona un refugio adecuado con conectividad interna y aislamiento hacia el exterior.

Dobson dijo que las personas que cruzaban el mar de Bering probablemente no tenían velas, pero podrían haber tenido experiencia en remar en embarcaciones de piel como los kayaks y los umiaks que los inuits utilizan hoy en día.

Probablemente viajaban en pequeños grupos, dijo, desde Asia o desde las islas de la costa de Asia. Se sabe que hubo gente marítima hace 27.000 años en las islas del norte de Japón. Probablemente eran pueblos marítimos, no sólo vivían en islas, sino que practicaban la cultura, la economía y los viajes marítimos.

Recientemente, Dobson y los coautores Giorgio Spada, de la Universidad de Bolonia, y Gaia Galassi, de la Universidad Carlo Bo de Urbino, aplicaron un modelo mejorado de ajuste isostático glacial a nueve puntos de estrangulamiento globales, es decir, istmos y estrechos que han canalizado el transporte y el comercio a lo largo de la historia. Se sabe que se produjeron importantes migraciones humanas a través de algunos de ellos, incluida Beringia, es decir, todas las porciones del mar de Bering que quedaron expuestas antes, durante y después del Último Máximo Glacial.

Reconstrucciones del ajuste isostático glacial (GIA) de Beringia a los 30.000 años de edad (hasta donde llegan los datos de la historia del hielo), a los 20.500 años de edad (último máximo glacial), a los 10.500 años de edad (justo antes de que se abriera el estrecho de Bering) y a los 8.000 años de edad (poco antes de que se completara la inundación) / foto Dobson et al.

Al final de ese estudio, de repente vimos estas islas en el Mar de Bering, y eso se convirtió en nuestro objetivo. Esto tenía un potencial inmediato porque podía ser un verdadero cambio de juego en términos de que todas las ciencias entendieran cómo funcionaba la migración en el pasado. Encontramos resultados sorprendentes en otros puntos de estrangulamiento y hemos empezado a analizarlos también.

En Beringia, sostienen los tres investigadores, esta acción produjo una “cinta transportadora” de islas que se elevaban desde el mar y volvían a descender, empujando bandas de personas hacia el este. Las primeras islas que aparecieron estaban justo en la costa de Siberia. Luego aparecieron islas cada vez más hacia el este. Lo más probable es que los emigrantes siguieran expandiéndose también hacia el este, generalmente hacia islas que estaban a la vista y a una distancia fácil de remar.

Hace 10.500 años, cuando apareció el propio estrecho de Bering, casi todas las islas del oeste se habían sumergido. Sólo quedaban tres islas, y las distancias para remar habían aumentado en consecuencia. Así pues, los ocupantes se vieron obligados a evacuar, y se enfrentaron a una clara elección: volver a Asia, que sabían que estaba poblada y que incluso podrían haber abandonado debido a la presión demográfica y a la escasez de recursos, o remar hacia el este, hacia un territorio menos conocido, quizás islas menos pobladas y con amplios recursos.

Para confirmar plenamente la idea expuesta en el nuevo trabajo, Dobson dijo que los investigadores de muchos campos tendrán que colaborar como lo han hecho aquí un geógrafo y dos científicos oceánicos.

Nosotros mismos estamos en una fase en la que definitivamente necesitamos una confirmación subacuática, dijo. Esto debería animar a todas las disciplinas relevantes a cuestionar la teoría convencional y a explorar nuevas ideas sobre cómo, cuándo y dónde llegó la gente a Norteamérica.


Fuentes

The University of Kansas / Jerome E. Dobson; Giorgio Spada; Gaia Galassi. The Bering Transitory Archipelago: stepping stones for the first Americans. Comptes Rendus. Géoscience, Tome 353 (2021) no. 1, pp. 55–65. doi : 10.5802/crgeos.53