Un estudio relaciona los edredones de plumas de la Edad del Hierro en Suecia con el viaje al reino de los muertos

El yacimiento de Valgärde en Suecia / foto Johan Anund en Wikimedia Commons

El yacimiento funerario de Valsgärde, a las afueras de Uppsala en el centro de Suecia, contiene más de 90 tumbas de la Edad de Hierro. Podríamos decir que Valsgärde es la respuesta escandinava a Sutton Hoo, en Inglaterra, tal y como se muestra en la película The Dig, afirma Birgitta Berglund, profesora emérita de arqueología del Museo de la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología (NTNU).

Valsgärde es especialmente conocida por sus espectaculares tumbas de barco de los años 600 y 700 de la era cristiana. Esta época se encuentra en medio de lo que Noruega llama el periodo merovingio, la era justo antes de la era vikinga.

Dos de estas espectaculares tumbas de barco son el centro de esta historia, o más concretamente, la historia trata de la ropa de cama que se encontró en las tumbas.

Plumas de las tumbas analizadas / foto NTNU University Museum

Cuando los investigadores de la NTNU investigaron qué aves habían contribuido con sus plumas a la ropa de cama, hicieron un descubrimiento sorprendente que proporciona una nueva visión de la sociedad de la Edad de Hierro.

Las embarcaciones que transportaban a los dos muertos tenían unos 10 metros de longitud, con espacio para cuatro o cinco pares de remos. Ambas estaban equipadas para guerreros de alto rango, con cascos, escudos y armas ricamente decorados. También se incluían provisiones y herramientas de caza y cocina para su último viaje.

En una de las tumbas se había depositado un búho real euroasiático (Bubo bubo) con la cabeza cortada. Volveremos a ello. Los caballos y otros animales estaban dispuestos cerca de los barcos.

Los guerreros enterrados parecen haber sido equipados para remar hasta el inframundo, pero también para poder desembarcar con la ayuda de los caballos, dice Berglund.

Dos guerreros yacían sobre varias capas de ropa de cama de plumas. El contenido de la ropa de cama probablemente tenía una función mayor que la de servir simplemente de relleno.

Es posible que la ropa de cama de plumón se considere un concepto moderno, que, ciertamente, sólo ha estado disponible para la gente común en los últimos tiempos. La ropa de cama de plumón de las tumbas de Valsgärde es la más antigua que se conoce en Escandinavia e indica que los dos hombres enterrados pertenecían a los estratos más altos de la sociedad.

Los griegos y romanos ricos utilizaban el plumón para sus camas unos cientos de años antes, pero probablemente el plumón no se utilizó de forma más generalizada entre la gente rica de Europa hasta la Edad Media, afirma Berglund.

Berglund lleva muchos años estudiando la recolección de plumón en las comunidades costeras de Helgeland, en el sur del condado de Nordland, donde la gente comercializó pronto la producción de plumón construyendo casas para los patos de eider que eran la fuente del plumón. La teoría era que el plumón de este lugar podría haberse exportado al sur, por lo que Berglund quiso investigar si el lecho de Valsgärde contenía plumón de eider.

Resultó que en la ropa de cama de Valsgärde se habían utilizado muchos tipos de plumas. Sólo se identificaron unas pocas plumas de pato de eider, por lo que tenemos pocas razones para creer que se trataba de un producto procedente de Helgeland o de otras zonas del norte, afirma Berglund.

Las plumas vistas al microscopio / foto NTNU University Museum

Sin embargo, no se sintió decepcionada por este descubrimiento. La gran variedad de especies proporcionó a los investigadores una visión única de la fauna de aves de la zona en la época prehistórica, así como de la relación de las personas con ella.

Las plumas proporcionan una fuente para obtener nuevas perspectivas sobre la relación entre los seres humanos y las aves en el pasado. En las excavaciones arqueológicas rara vez se encuentran rastros de aves que no sean las que se utilizaban como alimento, afirma el investigador.

También creemos que la elección de las plumas en la ropa de cama puede tener un significado más profundo y simbólico. Es emocionante. Berglund explica que, según el folclore nórdico, el tipo de plumas que contenía la ropa de cama del moribundo era importante.

Por ejemplo, la gente creía que usar plumas de gallinas domésticas, búhos y otras aves de rapiña, palomas, cuervos y ardillas prolongaría la lucha contra la muerte. En algunas zonas escandinavas, se consideraba que las plumas de ganso eran las mejores para permitir que el alma se liberara del cuerpo, explica.

Se trata de tradiciones populares muy conocidas que se recogen a partir del siglo XVIII. Pero pueden tener sus raíces en la prehistoria. En la saga islandesa de Erik el Rojo, se colocaba una almohada rellena de plumas de gallinas domésticas en el trono de Heriólfsnes, en Groenlandia, donde debía sentarse una chamán visitante. Se considera que la saga se escribió en el siglo XIII, pero aborda acontecimientos en torno al año 1000, dice Berglund.

Los ejemplos demuestran que es muy probable que las plumas de la ropa de cama de Valsgärde tuvieran un significado más profundo que el de servir de relleno. También es sabido que las aves podían tener una importancia especial para obtener información en el chamanismo – pensemos en los dos cuervos de Odín, Hugin y Munin.

Es difícil saber exactamente qué función ritual tenían las plumas de Valsgärde. Pero el lecho contenía plumas de gansos, patos, urogallos, cuervos, gorriones, aves zancudas y, quizá lo más sorprendente, búhos reales.

Macho y hembra de pato eider común / foto Andreas Trepte en Wikimedia Commons

El biólogo Jørgen Rosvold, que ahora trabaja en el Instituto Noruego de Historia Natural (NINA), identificó la especie a partir del material de las plumas.

Fue un trabajo que requirió mucho tiempo y fue un reto por varias razones. El material está descompuesto, enmarañado y sucio. Esto significa que muchas de las características especiales que se pueden observar fácilmente en el material fresco se han vuelto indistintas, y hay que dedicar mucho más tiempo a buscar los rasgos distintivos, dice Rosvold. Me sigue sorprendiendo lo bien que se conservaron las plumas, a pesar de que llevaban más de 1.000 años enterradas.

Las plumas del lecho no eran el único hallazgo interesante de aves en las tumbas. Una de las tumbas también contenía un búho sin cabeza.

Por las tumbas recientes sabemos que la gente tomaba medidas para evitar que los enterrados volvieran de entre los muertos, y es fácil imaginar que esto también se hacía hace más tiempo. Creemos que la decapitación tenía un significado ritual en relación con el entierro, dice Berglund.

Las espadas encontradas en las tumbas de la época vikinga a veces se doblaban intencionadamente antes de depositarlas en la tumba. Probablemente se hacía para evitar que el difunto utilizara el arma si regresaba.

Es concebible que la cabeza del búho se cortara para evitar que volviera. ¿Quizás la pluma de búho en la ropa de cama también tenía una función similar? En Salme, en Estonia, se han encontrado recientemente tumbas de barco de la misma época similares a las de Valsgärde. Allí se encontraron dos aves de presa con la cabeza cortada, dice Berglund.


Fuentes

Museo de la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología / Birgitta Berglund, Jørgen Rosvold. Microscopic identification of feathers from 7th century boat burials at Valsgärde in Central Sweden: Specialized long-distance feather trade or local bird use? Journal of Archaeological Science: Reports, Volume 36, April 2021, 102828. doi.org/10.1016/j.jasrep.2021.102828