Un análisis de los esqueletos del misterioso lago Roopkund muestra migrantes mediterráneos en el Himalaya

El lago Roopkund / foto Atish Waghwase

Hasta ahora se pensaba que el lago Roopkund, en el Himalaya indio, era el lugar de un antiguo evento catastrófico que dejó varios cientos de muertos. Pero los primeros análisis del genoma de los restos muestran que diversos grupos de personas murieron en el lago en múltiples eventos con una diferencia de unos mil años.

Un estudio a gran escala realizado por un equipo internacional de científicos ha revelado que los misteriosos esqueletos del lago Roopkund -que una vez se pensó que habían muerto durante un solo evento catastrófico- pertenecen a grupos genéticamente muy distintos que murieron en múltiples períodos en al menos dos episodios separados por mil años. El estudio, publicado en Nature Communications, contó con la participación de un equipo internacional de 28 investigadores de instituciones de India, Estados Unidos y Europa.

Situación del lago y restos de esqueletos / foto Instituto Max Planck

Situado a más de 5.000 metros sobre el nivel del mar en las montañas del Himalaya en la India, el lago Roopkund ha dejado perplejos a los investigadores debido a la presencia de restos óseos de varios cientos de seres humanos antiguos, dispersos en las orillas del lago y en sus alrededores, lo que le ha valido el sobrenombre de Skeleton Lake (Lago de los esqueletos) o Mystery Lake (Lago Misterioso).

El lago Roopkund ha sido objeto de especulaciones durante mucho tiempo sobre quiénes fueron estos individuos, qué los llevó al lago y cómo murieron, indica el autor principal Niraj Rai, del Instituto Birbal Sahni de Paleociencias en Lucknow, India, quien comenzó a trabajar en los esqueletos de Roopkund cuando era científico posdoctoral en el Centro CSIR de Biología Celular y Molecular (CCMB) en Hyderabad, India.

La publicación actual, el producto final de un estudio de más de una década que presenta los análisis de ADN de los restos, revela que el sitio tiene una historia aún más compleja de lo imaginado.

El ADN obtenido de los esqueletos del lago Roopkund -que representa el primer ADN antiguo jamás reportado en la India- revela que se derivan de al menos tres grupos genéticos distintos. Primero nos dimos cuenta de la presencia de múltiples grupos distintos en Roopkund después de secuenciar el ADN mitocondrial de 72 esqueletos. Mientras que muchos de los individuos poseían haplogrupos mitocondriales típicos de las poblaciones indias actuales, también identificamos un gran número de individuos con haplogrupos que serían más típicos de las poblaciones de Eurasia Occidental, indica el coautor principal Kumarasamy Thangaraj del CCMB.

La secuenciación completa del genoma de 38 individuos reveló que había al menos tres grupos distintos entre los esqueletos de Roopkund. El primer grupo está compuesto por 23 individuos con ancestros que están relacionados con personas de la India actual, que no parecen pertenecer a una sola población, sino que derivan de muchos grupos diferentes.

Sorprendentemente, el segundo grupo más numeroso está formado por 14 individuos con ascendencia que está más estrechamente relacionada con las personas que viven en el Mediterráneo oriental, especialmente en las actuales Creta y Grecia. Un tercer individuo tiene una ascendencia que es más típica de la que se encuentra en el sudeste asiático.

Nos sorprendió mucho la genética de los esqueletos de Roopkund. La presencia de individuos con ancestros típicamente asociados con el Mediterráneo oriental sugiere que el lago Roopkund no fue sólo un sitio de interés local, sino que atrajo visitantes de todo el mundo, dice otro de los autores, Éadaoin Harney, de la Universidad de Harvard.

Los hallazgos también revelaron una segunda sorpresa sobre los esqueletos del lago Roopkund. La datación por radiocarbono indica que los esqueletos no se depositaron al mismo tiempo, como se suponía anteriormente. En cambio, el estudio encuentró que los dos grupos genéticos principales fueron en realidad depositados con aproximadamente 1.000 años de diferencia.

Esqueletos en el lago

En primer lugar, durante los siglos VII-X, individuos con ascendencia india murieron en Roopkund, posiblemente durante varios eventos distintos. No fue hasta algún momento de los siglos XVII al XX cuando los otros dos grupos, probablemente compuestos por viajeros del Mediterráneo oriental y del sudeste asiático, llegaron al lago. Este hallazgo muestra el poder de la datación por radiocarbono, ya que previamente se había asumido que los esqueletos del lago Roopkund eran el resultado de un solo evento catastrófico, dice el coautor Douglas J. Kennett de la Universidad de California, Santa Bárbara.

Todavía no está claro qué llevó a estos individuos al lago Roopkund ni cómo murieron. Según Rai, esperamos que este estudio represente el primero de muchos análisis de este misterioso lugar.

Mediante el uso de análisis biomoleculares, como el ADN antiguo, la reconstrucción de la dieta de isótopos estables y la datación por radiocarbono, descubrimos que la historia del lago Roopkund es más compleja de lo que jamás habíamos anticipado, y plantea la sorprendente pregunta de cómo los migrantes del Mediterráneo oriental, que tienen un perfil de ascendencia extremadamente atípico en la región hoy en día, murieron en este lugar hace sólo unos pocos cientos de años, concluye el coautor principal, David Reich, de la Facultad de Medicina de Harvard.

Fuentes: Max Planck Institute for The Science of Human History / Ancient DNA from the skeletons of Roopkund Lake reveals Mediterranean migrants in India, Éadaoin Harney, Ayushi Nayak,…Niraj Rai. Nature Communications volume 10, dx.doi.org/10.1038/s41467-019-11357-9