Cómo contemplar el segmento oscuro: la sombra que la Tierra proyecta sobre la atmósfera

La sombra de la Tierra vista desde un avión / foto Causes of Color

Posiblemente en muchas ocasiones hayas contemplado la sombra que la Tierra proyecta sobre la atmósfera, a la que también se denomina el segmento oscuro o la franja crepuscular, sin darte cuenta de que la estabas viendo.

Se puede observar en las horas crepusculares, siempre claro está que el cielo esté despejado y podamos contemplar un horizonte libre de obstáculos. Aparece como una franja de color azul oscuro que se extiende a lo largo de 180º del horizonte opuesto al sol.

Es decir, se verá en el Este cuando el sol se pone por el Oeste, y en el Oeste cuando el sol está a punto de salir. En el primer caso la sombra va apareciendo a medida que el sol se oculta, elevándose con mayor rapidez de la que el sol se pone, y luego se va suavizando gradualmente hasta disolverse en la oscuridad del cielo nocturno. En el segundo caso, durante el amanecer, la secuencia se invierte. A veces, en ambos casos, se puede ver una neblina rosácea bordeando la franja de la sombra, un fenómeno atmosférico al que se denomina cinturón de Venus.

La sombra de la Tierra (banda azul oscura) y sobre ella el Cinturón de Venus (banda rosácea) / foto Fir0002/Flagstaffotos en Wikimedia Commons

El cinturón es un resplandor rosáceo, también conocido como arco anti-crepuscular, que se extiende entre 10 y 20º por encima del horizonte, separado de éste por el segmento oscuro. Su color es debido a la retrodispersión de la luz enrojecida del sol, y su nombre alude al cestus, una faja de pecho que portaba la diosa Afrodita (Venus para los romanos) y a que, cuando es visible, el planeta Venus se ubica normalmente dentro del cinturón.

La sombra de la Tierra y el Cinturón de Venus en San Francisco / foto Brocken Inaglory en Wikimedia Commons

Como decíamos antes, lo ideal para poder observar la sombra de la Tierra proyectada en la atmósfera es que el cielo esté muy claro, pero también que el horizonte esté muy bajo, como por ejemplo en el mar. Y además, cuanto más alto esté el observador más nítida aparecerá la sombra.

El Cinturón de Venus sobre el Atlántico a 42.000 pies de altitud / foto George7378 en Wikimedia Commons

Evidentemente la sombra de la Tierra también se proyecta en el espacio. En este caso se denomina umbra y la vemos, por ejemplo, cuando el planeta se interpone entre el Sol y nuestro satélite, dando lugar a un eclipse lunar.

Fuentes: Weather Scapes / Atmospheric Optics / Causes of Color / Wikipedia.