Équihen-Plage, el pueblo francés de las casas-barco invertidas

Équihen-Plage / foto Bateloupreaut en Wikimedia Commons

Como su propio nombre indica Équihen-Plage (Équihen-Playa) es una localidad costera situada en el extremo norte de Francia, en la región del Paso de Calais.

Apenas llega a los 3.000 habitantes, pero durante la época estival su población aumenta considerablemente porque en las últimas décadas se ha convertido en uno de los lugares vacacionales favoritos de los franceses.

Su magnífica playa de más de 3 kilómetros de longitud y la cuidada calidad de su entorno natural la han hecho merecedora en varias ocasiones de la codiciada bandera azul europea.

A diferencia de otras zonas costeras Équihen ha sabido mantenerse al margen de la urbanización salvaje, conservando sus espacios naturales, lo que significa que los turistas no tienen demasiadas opciones para elegir a la hora de buscar alojamiento, salvo el camping y poco más.

Una de esas opciones es lo que le da a la localidad su mayor peculiaridad: numerosas casas creadas con grandes botes invertidos que se alquilan durante el verano, o que incluso son habitadas de manera permanente.

Hoy están enfocadas al turismo, pero no siempre fue así. Hasta comienzos del siglo XX Équihen era un pequeño puerto que vivía exclusivamente de la pesca del arenque. La vida no era fácil y los recursos escaseaban, por lo que ya desde mediados del siglo anterior los pescadores comenzaron a reciclar los botes que retiraban del servicio, utilizándolos para construirse casas.

Casas-barco de Équihen a principios del siglo XX / foto Équihen-Plage Côte d’Opale

Aunque pueda parecer lo contrario, eran los que poseían mayores recursos dentro de las familias más desfavorecidas, quienes podían permitirse retirar un bote para tal fin, que al fin y al cabo resultaba más barato que construir una casa tradicional.

Para ello se invertía el bote, con la quilla funcionando ahora como tejado e impermeabilizándola con alquitrán. Se colocaba sobre una plataforma de madera o piedra, y se abría una puerta y ventanas en el casco. Estas viviendas constaban de una sola habitación, que abarcaba todo lo largo del bote, donde se cocinaba y dormía en un espacio compartido.

Interior de una casa-barco / foto Équihen-Plage Côte d’Opale

Las curiosas viviendas ya llamaron la atención de los visitantes en las primeras décadas del siglo XX, época de la que existen numerosas postales con fotografías que reflejan la precariedad y la miseria de aquellos años. Ya entonces se las comenzó a denominar quilles en l’air (quillas al aire).

Por suerte las cosas fueron mejorando y poco a poco la vida en Équihen se fue transformando gracias al turismo, de modo que para finales de la década de 1930 los botes se fueron abandonando y construyendo en su lugar casas más estables y cómodas.

La única casa-barco que sobrevivió a la guerra / foto Joel.herbez en Wikimedia Commons

Durante la Segunda Guerra Mundial las pocas casas-bote que quedaban fueron completamente destruidas, bien como consecuencia de los bombardeos, bien aprovechadas como leña. Al finalizar la guerra no quedaba más que una en pie. Todavía sigue en su sitio, conservada tal cual y convertida en símbolo de la localidad.

En los años 90 Équihen quiso recuperar ese aspecto de su pasado como parte del patrimonio local, incentivando la construcción de nuevas casas-bote en el camping local, precisamente en el mismo lugar donde una vez estuvieron las antiguas, sobre los acantilados cercanos a la bajada a la playa.

Modernas casas-barco en la actualidad / foto Bertrand Hodicq en Wikimedia Commons

Pero ahora ya utilizando técnicas modernas y dotándolas de todas las comodidades que el siempre creciente turismo demandaba.

No es el único sitio donde se pueden ver estas curiosas construcciones. En Gran Bretaña, Escocia y otros lugares de Francia existen ejemplos aislados de viviendas construídas de manera similar. En Sizun, en la Bretaña francesa, está quizá la más impresionante de todas, construída con un barco de 30 metros de largo, 15 de anchura y 7 de alto.

Fuentes: Équihen-Plage (web oficial) / Équihen-Plage Côte d’Opale / Patrimoine de France / Wikipedia